Category Archive : Environnement

New Process Turns Plastic Waste Into Hydrogen And Carbon Nanotubes


Published on October 16th, 2020 |
by Steve Hanley

October 16th, 2020 by  

Perhaps nothing exposes the extent to which convenience and poor economic policies can combine to make the Earth uninhabitable than the story of plastics. Over the past several decades, plastic waste has been found in the snow atop the highest mountains and in the deepest parts of the ocean. Microplastics are in our food and inside our bodies. Just this week, a study in California found that 13.3 quadrillion microfibers — defined as those less than 5 millimeters in length — are released into the state’s environment every year, mostly from washing clothes made with plastic based cloth and thread.

To put that in some perspective, that is 130,000 times more microfibers than the number of stars in the Milky Way, according to a report by The Guardian. They get flushed out in the rinse cycle and then dumped into rivers and oceans, where they get ingested by plants and animals that make up the food chain for humans. A recent study found more than 70% of fish caught in the open oceans have microplastics in their stomachs. The economic failure is a financial system that imposes no cost upon the manufacturers who produce plastics. Recently, reports have surfaced that the oil industry is hoping to offset declines in fuel consumption by ramping up plastic production for consumption in Africa.

Credit: Nature

Can nothing save us from the scourge of plastics? Surely the industry has shown no morality or sense of decency in its onslaught against the environment. Anything to make a buck and the consequences be damned. A group of researchers in the UK, China, and Saudi Arabia — almost none of whom would be allowed into the United States by the current maladministration — think they have discovered a partial solution. Here’s an excerpt from the abstract to the study, which was published October 12 in the journal Nature Catalysis.

“Here we report a straightforward rapid method for the catalytic deconstruction of various plastic feedstocks into hydrogen and high-value carbons. We use microwaves together with abundant and inexpensive iron-based catalysts as microwave susceptors to initiate the catalytic deconstruction process. The one-step process typically takes 30–90 seconds to transform a sample of mechanically pulverized commercial plastic into hydrogen and (predominantly) multiwalled carbon nanotubes. A high hydrogen yield of 55.6 mmol g−1plastic is achieved, with over 97% of the theoretical mass of hydrogen being extracted from the deconstructed plastic. The approach is demonstrated on widely used, real-world plastic waste. This proof-of-concept advance highlights the potential of plastic waste itself as a valuable energy feedstock for the production of hydrogen and high-value carbon materials.”

A report by Phys.Org says the experimental process involved pulverizing the plastic samples and then using microwaves with aluminum oxide and iron oxide serving as catalysts. The microwaves allow for heating the catalysts without heating the plastics. Instead, the plastics were heated incidentally by the catalysts — an approach that prevents unwanted side reactions and makes the process more efficient.

The carbon nanotubes produced in the lab were of sufficient quality for use in other applications. The researchers note that there are currently other large-scale applications that involve the use of microwaves in commercial venues, which suggests they could be used for recycling plastics as well. They acknowledge that they have not yet tested their approach to recycling plastics at a larger scale but believe the disaster that lies in the world’s future if plastic pollution is not brought under control will drive efforts like theirs to succeed.

Certainly, the threat to the environment is real and it is enormous. The Center for International Environmental Law has issued a new report that should send a shudder down your spine. It says demand for plastics is accelerating, especially in developing nations. If the “business as usual” scenario plays out at anticipated, by 2050, plastics — from extracting the oil and gas they are made from, to manufacturing them, to distributing them, to disposing of them — will contribute 2.8 million gigatons of carbon dioxide and methane to the atmosphere each year, equivalent to the emissions from 615 coal fired generating plants.

Finding a way to replace conventional plastics with substitutes that are biodegradable or can be broken down by microbes would be a good start on the path to ending the scourge, but sensible economic policies that place the cost of disposal on manufacturers would go a long way toward ending an avalanche of plastics entering the Earth’s environment today. Less plastic in the world would mean less plastic to be converted back into useful byproducts like the microwave and catalyst process. All such post production remediation costs money. Why shouldn’t the companies who create the problem pay to clean up their own mess? 


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Question 6: Boosting the renewable requirement for power companies

Rowan Williams exhorte les universités britanniques à se désengager des combustibles fossiles

L’ancien archevêque de Canterbury Rowan Williams a appelé les universités britanniques à suivre l’exemple de Cambridge et à mettre fin à leurs investissements de plusieurs millions de livres dans les combustibles fossiles.

Williams, le maître du Magdalene College, Cambridge, a déclaré que toutes les universités avaient le devoir envers leurs étudiants de créer un «monde plus sûr», et investir des dizaines de millions de livres dans des sociétés de combustibles fossiles était incompatible avec cela.

«J’espère que le monde de l’enseignement supérieur dans ce pays et ailleurs relèvera le défi et ouvrira la voie pour garantir un monde plus sûr et plus juste pour la prochaine génération», a déclaré l’universitaire et auteur.

Ce mois-ci, l’Université de Cambridge a annoncé qu’elle céderait son ​​fonds de dotation de plusieurs milliards de livres aux grandes sociétés pétrolières, à la suite d’une campagne de cinq ans menée par des étudiants, des universitaires et des politiciens.

Les militants veulent que toutes les principales universités du Royaume-Uni, connues sous le nom de Russell Group, emboîtent le pas. Daniel Johnson, étudiant à l’Université de Manchester et membre du Divest Russell Group, a déclaré que la pression sur les patrons d’université s’intensifiait. «Il n’est plus acceptable pour aucune institution, sans parler de nos lieux d’apprentissage, de continuer à investir dans des sociétés d’énergie fossile et de profiter de la crise climatique», a-t-il déclaré.

Selon le groupe de campagne étudiant People and Planet , qui a été à l’avant-garde du mouvement de désinvestissement au Royaume-Uni, 17 des 24 universités du Russell Group se sont déjà engagées à un désinvestissement complet, six – dont Imperial College Londres – n’a promis qu’un désinvestissement partiel, et l’un d’entre eux – l’Université de Birmingham – a rejeté toute initiative de désinvestissement.

L’année dernière, plus de 200 universitaires de l’Impériale ont signé une lettre ouverte appelant l’université à se désengager complètement des 200 plus grandes sociétés de combustibles fossiles. Il a déclaré: «En tirant parti de produits connus pour causer le changement climatique mondial et causer de graves problèmes de santé, ces entreprises sont directement responsables de causer et d’aggraver les problèmes que l’Impériale cherche à résoudre.

Cependant, l’université a refusé de se désengager totalement, affirmant qu’elle continuerait d’investir dans les entreprises de combustibles fossiles tant qu’elles «s’acheminent activement vers les objectifs de l’accord de Paris». Les critiques ont rejeté cela, soulignant qu’une étude récente a révélé qu’aucune des principales sociétés de combustibles fossiles n’était en conformité avec les engagements énoncés dans l’accord de Paris.

Un porte-parole de l’Impériale a déclaré qu’elle poursuivait «une approche active des investissements dans toutes les classes d’actifs – en tenant compte des questions sociales, environnementales et gouvernementales». Ils ont ajouté: «Lorsque les activités actuelles et les plans futurs des entreprises ne sont pas alignés sur les politiques de l’Impériale et que les efforts d’influence ne fonctionnent pas, nous nous désinvestirons.»

Un porte-parole de l’Université de Birmingham a déclaré qu’elle était «déterminée à maintenir des normes environnementales, sociales et de gouvernance élevées dans l’ensemble de ses portefeuilles d’investissement. Depuis mai 2019, l’université a transféré ses investissements de fonds à rendement absolu vers des fonds d’investissement éthiques, le cas échéant, restreignant fortement ou excluant les investissements dans des entreprises générant des revenus à partir du carbone et des combustibles fossiles.

Les militants disent que leur victoire à Cambridge, qui possède l’un des plus gros fonds de dotation de toutes les universités européennes et qui avait refusé pendant des années de se désengager, pourrait s’avérer un point de basculement.

Johnson a déclaré: «Des universités telles que Birmingham ou Imperial sont du mauvais côté de l’histoire et nous intensifierons nos actions si elles ne s’engagent pas à se désinvestir complètement prochainement.»

"Dix milliardièmes d'histoire cosmique" – Les espèces du passé homo ne pouvaient pas survivre à un changement climatique intense La galaxie quotidienne

"Ten One-Billionths of Cosmic History" --Past Homo Species Could Not Survive Intense Climate Change

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L’expérience humaine sur notre point bleu pâle a duré moins de 10 milliardièmes d’histoire cosmique entouré d’un vaste espace sans vie, pourtant nous, les humains, nous nous félicitons », dit Peter Brannen [ 19459003] auteur de Ends of the World sur le règne actuel des humains récemment nommé l’Anthropocène – la période datant de l’âge atomique des années 1950 au cours de laquelle l’activité humaine a été l’influence dominante sur le climat et l’environnement – «Sur un héritage géologique non mérité avant que nous ne prouvions notre capacité d’échapper au siècle prochain avec nos vies. Et, en outre, la plupart de nos créations les plus fières – des villes entières et des paysages manufacturés – seront détruites par la destruction incessante de la tectonique et de l’érosion… beaucoup des marqueurs synthétiques proposés pour délimiter l’Anthropocène ne survivront pas aux insultes des temps profonds.

L’Anthropocène – «L’arrogance humaine?»

«C’est de l’arrogance humaine», ajoute Brannen, pour inventer une époque, l’Anthropocène, qui ne se compare pas comme une époque géologique comparable à une période béante comme le Crétacé primitif, une époque qui a duré 600 000 fois plus longtemps que celui nouvellement créé, ou le règne des dinosaures qui a duré plus de 225 millions d’années.

«Hubris of the Anthropocene» –COVID-19 Pandemic Deliver a Lost Cosmic Perspective

Passé Extinctions d’espèces homo

Les conclusions de Brannen préfigurent une nouvelle étude – «Les extinctions passées d’espèces homo ont coïncidé avec une vulnérabilité accrue au changement climatique» – pour comprendre les préférences climatiques des premiers humains et comment ils ont réagi aux changements climatiques. L’étude montre que malgré les innovations technologiques, y compris l’utilisation du feu et des outils en pierre raffinée, la formation de réseaux sociaux complexes et, dans le cas des Néandertaliens, même la production de pointes de lance collées, de vêtements ajustés et une bonne quantité de produits culturels et culturels. échange génétique avec Homo sapiens, les anciennes espèces d’Homo ne pouvaient survivre à un changement climatique intense », déclare Pasquale Raia de l’Università di Napoli Federico II. «Ils ont essayé dur; ils se sont dirigés vers les endroits les plus chauds à portée de main alors que le climat devenait froid, mais en fin de compte, cela ne suffisait pas.

«Nous avons été surpris par la régularité de l’effet du changement climatique», dit Raia. «Il était parfaitement clair, pour les espèces éteintes et pour elles seulement, que les conditions climatiques étaient tout simplement trop extrêmes juste avant l’extinction et seulement à ce moment précis.

Avertissement aux humains aujourd’hui

Raia note qu’il y a une incertitude dans la reconstruction paléoclimatique, l’identification des restes fossiles au niveau des espèces et le vieillissement des sites fossiles. Mais, dit-il, les principales idées «sont valables sous toutes les hypothèses». Les résultats peuvent servir comme une sorte d’avertissement aux humains aujourd’hui alors que nous sommes confrontés à des changements climatiques sans précédent, dit Raia.

«Il est inquiétant de découvrir que nos ancêtres, qui n’étaient pas moins impressionnants en termes de puissance mentale par rapport à toute autre espèce sur Terre, n’ont pas pu résister au changement climatique», a-t-il déclaré. «Et nous avons constaté que juste au moment où notre propre espèce scie la branche sur laquelle nous sommes assis en provoquant le changement climatique. Personnellement, je considère cela comme un message d’avertissement tonitruant. Le changement climatique a rendu Homo vulnérable et impuissant dans le passé, et cela pourrait bien se reproduire.

Extensive Fossil Database

Pour faire la lumière sur les extinctions passées d’espèces Homo, notamment H. habilis, H. ergaster, H. erectus, H. heidelbergensis, H. neanderthalensis et H. sapiens, les chercheurs se sont appuyés sur un émulateur de climat passé à haute résolution, qui fournit des données sur la température, les précipitations et d’autres données sur les 5 derniers millions d’années. Ils se sont également tournés vers une vaste base de données de fossiles couvrant plus de 2 750 archives archéologiques pour modéliser l’évolution de la niche climatique de l’espèce Homo au fil du temps.

Leurs études offrent des preuves solides que trois espèces Homo — H. erectus, H. heidelbergensis et H. neanderthalensis — ont perdu une partie importante de leur niche climatique juste avant de s’éteindre. Ils rapportent que cette réduction a coïncidé avec des changements brusques et défavorables du climat mondial. Dans le cas des Néandertaliens, les choses ont probablement été encore aggravées par la concurrence avec H. sapiens.

«Crystal Clear» – Effet du changement climatique

«Nous avons été surpris par la régularité de l’effet du changement climatique», dit Raia. «Il était parfaitement clair, pour les espèces éteintes et pour elles seulement, que les conditions climatiques étaient tout simplement trop extrêmes juste avant l’extinction et seulement à ce moment précis.

Raia note qu’il existe une incertitude dans la reconstruction paléoclimatique, l’identification des restes fossiles au niveau des espèces et le vieillissement des sites fossiles. Mais, dit-il, les principales idées «sont valables sous toutes les hypothèses». Les résultats peuvent servir comme une sorte d’avertissement aux humains aujourd’hui alors que nous sommes confrontés à des changements climatiques sans précédent, dit Raia.

«Il est inquiétant de découvrir que nos ancêtres, qui n’étaient pas moins impressionnants en termes de puissance mentale par rapport à toute autre espèce sur Terre, n’ont pas pu résister au changement climatique», a-t-il déclaré. «Et nous avons constaté que juste au moment où notre propre espèce scie la branche sur laquelle nous sommes assis en provoquant le changement climatique. Personnellement, je considère cela comme un message d’avertissement tonitruant. Le changement climatique a rendu Homo vulnérable et impuissant dans le passé, et cela pourrait bien se reproduire.

Source: Pasquale Raia et al. Les extinctions passées d’espèces homo ont coïncidé avec une vulnérabilité accrue au changement climatique. Une seule Terre. Publié: 15 octobre 2020. DOI: 10.1016 / j.oneear.2020.09.007

The Daily Galaxy, Andy Johnson via Cell Press et Raia’s Lab [19459009 ]

Crédit d’image Haut de la page: Remerciements à Pixabay

Pourquoi espère-t-on que les récifs coralliens du monde pourront être sauvés?

F ou la plupart d’entre nous, les paysages marins colorés et d’un autre monde des récifs coralliens sont aussi éloignés que les paysages extraterrestres de la lune. Nous faisons rarement, voire jamais, l’expérience de ces merveilles sous-marines par nous-mêmes – nous sommes, après tout, des créatures terrestres respirant de l’air pour la plupart cocoonées dans les villes. Il est donc facile de ne pas remarquer l’état périlleux dans lequel ils se trouvent: nous avons perdu 50% des récifs coralliens au cours des 20 dernières années; plus de 90% devraient mourir d’ici 2050 selon une présentation lors de la réunion des sciences de l’océan à San Diego, en Californie, plus tôt cette année. Au fur et à mesure que les océans se réchauffent et deviennent plus acides, en raison de l’augmentation des émissions de dioxyde de carbone, les récifs coralliens devraient devenir les premiers écosystèmes du monde à s’éteindre à cause de nous.

Ce n’est pas parce que nous ne les voyons pas que nous ne les manquerons pas. Car, comme nous le découvrons tardivement, le monde humain agréable et sec que nous nous sommes créé dépend des systèmes naturels de la planète et les récifs coralliens ne font pas exception. Ils protègent nos côtes de l’érosion, ils sont les nurseries pour les poissons que nous mangeons et ils abritent le plancton qui produit l’oxygène que nous respirons. À l’échelle mondiale, les récifs coralliens abritent un quart de toute la vie marine et les moyens de subsistance d’un milliard de personnes.

Les récifs coralliens sont anciens et très adaptables – ils sont apparus pour la première fois il y a près de 500 millions d’années; ces coraux ont disparu et les coraux que nous avons maintenant sont apparus il y a 240 millions d’années. La différence est maintenant le rythme extrême du changement. Le corail a une croissance lente et un récif met environ 10 ans à se rétablir complètement après un seul événement de blanchiment. D’ici 2049 , nous nous attendons à des événements annuels de blanchiment sous les tropiques, poussant les récifs au-delà du rétablissement . C’est une sombre perspective et l’une des raisons pour lesquelles, en 2015, les nations du monde se sont engagées à limiter le réchauffement climatique à 1,5 ° C au-dessus des niveaux préindustriels, une température qui permettrait aux récifs coralliens de survivre. Il est loin d’être clair si nous atteindrons cet objectif.

Cependant, alors que nous avons encore des récifs, nous avons encore de l’espoir. Certains feront mieux que d’autres – certains le sont déjà – et les scientifiques tentent de comprendre pourquoi dans le but de renforcer la résilience ailleurs. Comme pour le changement climatique, l’activité humaine est impliquée. Par exemple, des études montrent que les récifs ont plus de chances de se remettre d’un réchauffement s’ils sont protégés contre d’autres stress, comme la surpêche, la pollution due à l’agriculture et les dommages causés aux bateaux.

Overfishing can also affect reefs; species such as parrotfish graze on coral-damaging algae.

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La surpêche peut également affecter les récifs; des espèces telles que le perroquet broutent les algues nuisibles aux coraux. Photographie: Ute Niemann / Alamy

Alors que l’avenir des systèmes écologiques et humains du monde est désormais si profondément interconnecté, un nouveau mouvement de conservation des récifs met les systèmes sociaux au cœur et construit explicitement la résilience dans les systèmes humains et écologiques en tandem. En d’autres termes, protéger la nature signifie protéger les personnes. L’Alliance pour les récifs coralliens , par exemple, travaille avec des communautés de pêcheurs dépendant des récifs au Honduras. La surpêche frappe les récifs de plusieurs façons, notamment en éliminant les herbivores, comme le poisson perroquet, dont le pâturage contraint les algues nuisibles aux coraux . L’organisation non gouvernementale aide à acheter des bateaux pour les patrouilles sur les récifs, en fournissant des postes de salariés clés sur le terrain et en aidant à diversifier les flux de revenus afin que les gens soient moins dépendants de l’exploitation des écosystèmes vulnérables.

«Ce ne sont pas des moyens de subsistance alternatifs, car personne ne renoncera complètement à la pêche. Mais pouvons-nous leur fournir des alternatives en cas de fermeture de la pêche pour protéger le récif, afin qu’ils puissent toujours fournir de la nourriture et un revenu à leurs familles », déclare Madhavi Colton, directeur de la Coral Reef Alliance. «Nous renforçons la résilience de la communauté humaine et cela se traduit également par la résilience de la communauté des récifs coralliens.»

L’organisation utilise des indicateurs économiques ainsi que des données collectées par des scientifiques de la communauté, qui sont ensuite présentées à la communauté. «Ils ont donc pu constater que les stocks de poissons augmentent grâce à leurs actions», dit Colton.

Un test clé a été celui de mars à avril, lorsque leurs lagunes au large de l’île de Roatan ont été protégées par une fermeture d’un mois. «Cette année, avec Covid-19, nous ne savions pas si la communauté allait vouloir faire cela. Mais comme ils ont vu des augmentations aussi spectaculaires de la biomasse après des fermetures ces dernières années, ils ont décidé de le faire », dit Colton. “Nous renforçons le soutien de la communauté aux réglementations en montrant comment elles profitent à la communauté.”

L’organisation est également en train de reboiser l’intérieur des terres pour réduire les flux de sédiments et a construit une installation de traitement des eaux usées. Colton dit: «Nous estimons que nous avons empêché environ 28,5 millions de gallons d’eaux usées d’être directement déversés sur le récif. Et grâce à cette installation, la plage publique de West End a reçu un drapeau pour la baignade en toute sécurité selon les normes américaines.

L’espoir est qu’en renforçant la résilience, les récifs coralliens et les communautés qui en dépendent pourront s’adapter et survivre si le climat se stabilise. Et, si le pire se produit, cela devrait aider les gens à s’adapter à la vie avec un récif éteint. L’Unesco pilote une initiative communautaire similaire appelée Resilient Reefs , après avoir constaté que 21 de ses 29 sites de récifs coralliens inscrits au patrimoine mondial étaient déjà dégradés.

A healthy fire coral in Bermuda, left, and a bleached one.

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Un corail de feu sain aux Bermudes, à gauche, et un corail blanchi. Photographie: XL Catlin Seaview Survey / Macrae / PA Media

Pendant ce temps, dans la Grande Barrière de Corail d’Australie, qui a perdu la moitié de ses coraux au cours des cinq dernières années, un projet innovant place l’industrie du tourisme, qui dépend à 90% du récif, au cœur non seulement de la protection du récif, mais de la guérison active du récif dont il dépend. David Suggett, professeur agrégé à l’Université de technologie de Sydney, déclare: «Nous essayons de construire une économie récifale plus durable et résiliente, en dotant les travailleurs des compétences et des outils nécessaires pour propager les coraux des bonnes parties du récif pour aider à reconstruire les parties pauvres du récif, de sorte que l’écosystème sur lequel ils dépendent pour leur subsistance soit conservé. »

Le programme de culture corallienne de Suggett , qui existe depuis quatre ans, repose sur le jardinage corallien, qui a été développé pour la première fois dans les Caraïbes après que la maladie a presque anéanti les trois seules espèces d’Acropora indigène [ 19459055] (durs, ramifiés) là-bas. Ce processus laborieux impliquait de coller des fragments de corail vivant de parties saines du récif sur des squelettes de coraux morts ou des structures de récifs artificiels. L’idée est d’accélérer un processus naturel par lequel des fragments de corail ou des polypes sont transportés par les courants et se fixent sur un récif, le repeuplant. La nature coûteuse et chronophage de ces projets signifie qu’ils ont été largement rejetés, mais la méthode a prouvé sa valeur dans les Caraïbes: cette année, Acropora sauvé du bord de l’extinction a en fait commencé le frai naturel .

À présent, l’équipe de Suggett a conçu un clip corail plus sûr que la colle – et beaucoup plus rapide à appliquer. «Les voyagistes peuvent accrocher plusieurs centaines de fragments de corail sur le récif à chaque plongée – chacune prend quelques secondes – et en un à deux mois, le corail se colle naturellement sur le récif et commence à pousser. Le clip se dégrade avec le temps. »

L’ampleur de l’opération a obligé l’équipe à créer des pépinières pour fournir un stock de coraux, en propageant des lignées parentales. Ils utilisent également la «FIV corail», collectant les œufs et le sperme et les fertilisant loin des prédateurs jusqu’à ce qu’ils deviennent des bébés coraux qui peuvent être réinjectés sur le récif de manière contrôlée. Suggett explique: “Donc, vous contournez ce stade très précoce où tout est vraiment susceptible d’être mangé.”

Le projet donne aux voyagistes de la résilience, leur permettant d’être beaucoup plus adaptatifs face au changement, ajoute-t-il. «Cette année, pendant Covid-19, lorsque le tourisme s’est arrêté du jour au lendemain, les voyagistes qui étaient équipés des nouveaux outils et flux de travail pour le jardinage corallien ont pu réutiliser leurs activités et surmonter le ralentissement, tandis que d’autres ont fermé.

Tout comme la diversification renforce la résilience pour les moyens de subsistance, il est essentiel pour les écosystèmes récifaux et les réseaux récifaux reliés par les courants océaniques de permettre aux larves migratrices de se déplacer et de s’adapter. Malin Pinsky, professeur agrégé à l’Université Rutgers, New Jersey, qui a dirigé une étude récente , déclare: «Nous avons constaté qu’une diversité de types de récifs fournit la variété dont dépend l’évolution. Nous devons conserver les sites chauds, qui sont d’importantes sources de coraux tolérants à la chaleur, ainsi que les sites plus froids qui peuvent devenir des habitats futurs importants.

Il ajoute que les coraux migrent déjà dans les directions des pôles, se manifestant au Japon, dans des endroits autrefois couverts de varech, et dans le sud de l’Australie, «ce qui est un autre signe d’espoir».

An aerial view of bleached corals at the Great Barrier Reef.

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Une vue aérienne de coraux blanchis à la Grande Barrière de Corail. Photographie: Centre d’excellence de l’ARC pour Cor / Reuters

Face à un changement global profond, il ne suffit pas de simplement protéger les récifs du stress: une intervention et une adaptation actives sont nécessaires, du jardinage corallien à l’élimination physique des prédateurs coralliens, comme la couronne d’épines étoile de mer. D’autres veulent intervenir davantage en implantant sélectivement des variétés tolérantes à la chaleur, y compris des polypes cultivés en laboratoire, ou même en utilisant Crispr, une technologie d’édition génétique rapide, pour produire des versions génétiquement modifiées. En 2019, les chercheurs ont décrit 23 façons différentes d’améliorer la résilience et la persistance des récifs coralliens .

«Il nous a fallu plusieurs années pour obtenir un permis pour déplacer expérimentalement des coraux tolérants à la chaleur des lagunes de mangroves chaudes vers les récifs, un voyage que les polypes pourraient faire naturellement», dit Suggett. «Il faudra donc un certain temps avant que les coraux soient autorisés à être introduits ailleurs.»

Ces expériences ont montré que les coraux adaptés à la chaleur peuvent prospérer dans de nouveaux environnements et pourraient être une source importante de régénération des récifs.

Un endroit à regarder serait le golfe d’Aqaba dans le nord de la mer Rouge. En raison d’une bizarrerie de la géologie, les coraux ont évolué en s’adaptant aux conditions chaudes et rudes, avec pour résultat qu’ils ne sont pas simplement tolérants à la chaleur, ils prospèrent mieux lorsque l’eau se réchauffe, grandissant plus vite . Karine Kleinhaus, professeure agrégée à l’Université Stony Brook de New York, déclare: «La plupart des coraux ont du mal à survivre à des températures juste 1 ° C au-dessus du maximum d’été, mais les coraux d’Aqaba sont extrêmement résistants thermiquement, même dans les eaux acides, et supportent des températures de 6 ° C même 7C – plus chaud. ”

Elle pense que ces coraux représentent une population précieuse et unique – ils pourraient être les derniers récifs coralliens debout à la fin du siècle. Et pourtant ils sont actuellement mal protégés , menacés par la pollution et le développement côtier endémique, ce qui compromet leur résilience.

Ce que vivent actuellement les récifs coralliens équivaut à une énorme pression de sélection évolutive, quelque chose que Michael Webster, un chercheur scientifique à l’Université de New York, qui, exceptionnellement, est convaincu qu’ils réussiront. Il dit: «Prenez le nord de la Grande Barrière de Corail, avec trois ans de blanchiment consécutifs. Dans certains endroits, 70% du corail a été perdu. Cela signifie que 30% des coraux ont survécu, peut-être parce qu’ils sont plus tolérants. Ce sont les coraux qui produisent la prochaine génération, qui hérite de certains de ces traits », dit-il. En effet, une étude a montré que les coraux qui ont survécu au blanchiment sur la Grande Barrière de Corail en 2016 avaient deux fois la tolérance moyenne à la chaleur l’année suivante. Des recherches en laboratoire distinctes révèlent que les coraux peuvent transmettre leurs stratégies adaptatives à leur progéniture .

Le timing est tout, cependant. Lorsque le corail meurt ou est détruit, le récif rétrécit, un problème aggravé par l’élévation actuelle du niveau de la mer, ce qui rend plus difficile la croissance de nouveaux coraux car leur habitat est spécifique à la profondeur. Et lorsque vous perdez un récif de corail, vous perdez tout l’écosystème, pas simplement quelques espèces de corail. Cela signifie que nous devons poser des questions difficiles sur ce que nous apprécions dans nos récifs et ce que nous essayons de protéger en termes de fonctionnalité.

L’implantation d’extrémophiles thermiques, tels que les coraux d’Aqaba, pourrait accélérer le processus évolutif de l’adaptation à la chaleur, mais signifie changer radicalement l’écosystème – le contraire de la conservation traditionnelle – et comporte des risques. Les récifs artificiels – même imprimés en 3D – peuvent fournir une structure et les chercheurs expérimentent même le bruit artificiel des récifs. Il a été démontré que l’utilisation de haut-parleurs sous-marins pour reproduire les sons d’un récif sain dans les zones dégradées attire les populations de poissons dans la zone , contribuant à relancer la restauration de l’écosystème.

«Pour que l’évolution se produise rapidement, il faut généralement beaucoup de mort: c’est le signal de sélection naturelle. En ce moment, nous sommes au triste début de ce processus », déclare Webster. «Je pense que beaucoup de coraux vont passer à travers ce goulot d’étranglement, ils ne vont pas s’éteindre, ils vont trouver un moyen de faire face au changement climatique, à condition que nous leur donnions de la place.»

En d’autres termes, cela dépendra d’une bonne gestion des récifs et de la capacité de l’humanité à maîtriser le changement climatique. C’est certainement une opinion aberrante parmi les scientifiques. Étant donné l’ampleur du blanchiment dans le monde, c’est une prédiction courageuse – espérons qu’il a raison.

Pourquoi les récifs coralliens sont-ils si menacés par la crise climatique?

Les récifs coralliens sont confrontés à une menace sans précédent provenant des émissions mondiales de dioxyde de carbone, principalement en raison de la chaleur des océans et de l’acidification lorsque le gaz atmosphérique se dissout dans l’eau de mer.

Le corail existe dans une relation mutuellement bénéfique avec les algues zooxanthelles, qui vivent à l’intérieur des polypes du corail. Les algues utilisent les déchets du corail et fournissent les nutriments nécessaires pour les nourrir tous les deux grâce à la photosynthèse. Les températures plus élevées de la mer forcent le corail à expulser les algues colorées et, si ce processus se prolonge, le corail meurt de faim.

Lors d’un événement de blanchissement des coraux, les récifs perdent tellement de zooxanthelles qu’ils deviennent blancs et subissent des morts massives. L’acidification des océans aggrave le problème, érodant le récif, forçant les coraux à dépenser plus d’énergie pour construire leurs squelettes de carbonate de calcium et ralentir leur taux de croissance.

La température moyenne mondiale est déjà 1 ° C plus chaude qu’à l’époque préindustrielle. En outre, le changement climatique intensifie les phénomènes météorologiques périodiques, tels que les événements de réchauffement El Niño, augmentant les températures des récifs et réduisant l’intervalle de récupération entre les épisodes de blanchissement. Les modèles climatiques prédisent que le chauffage global se poursuivra au cours du siècle à venir car nos émissions de carbone devraient continuer d’augmenter. Certains 75% des récifs tropicaux ont été touchés par le blanchissement lors d’une vague de chaleur océanique mondiale entre 2014 et 2017. La moitié des récifs coralliens tropicaux ont été perdus au cours des trois dernières décennies et même si les températures étaient maintenus au maximum à 1,5 ° C, entre 70% et 90% des récifs seraient perdus d’ici la fin du siècle.

Is The Risk Of Sea Level Rise Affecting Florida Home Prices? A New Study Says Yes

A new study has found that home sale prices and volume appear to be declining in Florida coastal areas at vulnerable-to-rising sea levels compared to coastal areas with less risk. Here, the balcony view from a luxury condo in Sunny Isles Beach, Fla., in 2017.

Rhona Wise/AFP via Getty Images

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A new study has found that home sale prices and volume appear to be declining in Florida coastal areas at vulnerable-to-rising sea levels compared to coastal areas with less risk. Here, the balcony view from a luxury condo in Sunny Isles Beach, Fla., in 2017.

Rhona Wise/AFP via Getty Images

How much should you pay for a home that is likely to be inundated by rising seas in the decades ahead?

It’s a tough question — and an increasingly common one for homebuyers along the Florida coast. That’s according to new research that finds the risk of sea level rise appears to have begun affecting residential real estate prices in the state’s most vulnerable coastal areas.

The study’s authors — Benjamin Keys and Philip Mulder at Penn’s Wharton School — looked at the relationship between sea level rise and changes in real estate and mortgage markets over the past two decades.

They found that up until 2012, sales volume of homes in census tracts that were less exposed to sea level rise and homes in tracts more exposed to it were trending similarly. That is, the vulnerability of a census tract to sea level rise doesn’t seem to have affected how many homes were sold there.

But from 2013 on, the volume of homes sold in Florida’s coastal areas with more sea level rise exposure has fallen as sales in the state’s lower-risk coastal tracts have risen.

Interestingly, it took longer for home prices to change. Prices of homes in both groups increased similarly from 2013 to 2016. But since 2018, prices in more-exposed tracts have started to fall compared to those that are less exposed — a difference of 5-10% in 2020.

The authors say this difference can’t be attributed to changes in lender behavior; the price change was similar in all-cash and mortgage-financed purchases.

So what happened around 2013 that perhaps caused homebuyers to start taking sea level rise into account?

The authors identify a few things. One, 2012’s Hurricane Sandy struck the East Coast in October of that year — an event that made flood risk very clear to Florida homebuyers from the Northeast. Two, the Intergovernmental Panel on Climate Change updated its worst-case projections in 2014, driving media coverage on the topic. Online searches in Florida for “sea level rise” began to increase.

And what accounts for the lag between the drop in home sales volume and the later price decline?

The authors say their findings appear to follow the same dynamics as a housing market bubble, in which sellers overestimate demand because they’re extrapolating from recent price increases. The sellers price their homes higher than buyers will pay, so sales volume drops before the prices do.

In this case, the authors say, sellers are underestimating how much they’ll need to discount the property in order to sell it to buyers anxious about the effects of climate change.

The study looked solely at coastal Florida. A tract it labels as “more exposed” to sea level rise has more than 70% of its developed land that would be chronically inundated at 6 feet of sea level rise. A tract labeled “less exposed” is one in which 10% or less of its developed land would see chronic flooding at 6 feet of sea level rise.

“At some later date, in the absence of substantial mitigation and infrastructure efforts, many Florida properties will be underwater,” the authors write. “Until then, homeowners and lenders face greater risk of extreme weather events, storm surges, and nuisance flooding. Our results suggest that fewer buyers are willing to bear these risks at current market prices, leading to a sharp fall in transaction volumes.”

Other studies have looked at the impact of rising seas on residential properties.

A 2018 study by the Union of Concerned Scientists found that by 2045 – or near the end of a 30-year mortgage issued now – sea levels are projected to rise enough that nearly 311,000 of today’s residential properties in the U.S. will be at risk of chronic flooding. Those properties are currently home to more than a half-million people.

The states with the most homes at risk by the end of the century are Florida, New Jersey and New York, that study found.

And that approaching risk certainly complicates the math of buying a home.

“Not only are the mortgage loans on these homes at growing risk of default if the value of the properties drops, but each successful sale of one of these homes represents the potential transfer of a major latent financial liability,” noted the authors of the Union of Concerned Scientists report. “Eventually, the final unlucky homeowners will hold deeds to significantly devalued properties.”

A different study published in 2018 found that sale prices of homes likely to be underwater in the future were affected by whether people in that county believed in climate change: “houses projected to be underwater in ‘believer’ neighborhoods tend to sell at a discount compared to houses in ‘denier’ neighborhoods,” the authors wrote.

Of course, the steps taken now and in the coming years will determine both how much sea levels rise and how vulnerable coastal homes are to inundation.

Why the Amy Coney Barrett hearings were basically a waste all around

Judge Amy Coney Barrett ­acquitted herself very well at her confirmation hearings, which means, quite often, she refused to answer questions.

Barrett is an exemplary nominee who was knowledgeable, clear and composed throughout the three days of questioning, but not always responsive.

She can’t be blamed for this. She played the game as the rules have been established for decades and played it well. It is to take nothing away from her to wonder whether this longstanding norm of nominees running away from many substantive questions serves the Senate or the country well.

The court has taken on an outsize role in our national life, while at the same time nominees say less than ever about their views during the one chance the senators have to vet them publicly. This is a bizarre disconnect. You’d think we’d want to hear more from a prospective member of a body that elections are explicitly fought over and that, for better or (mostly) worse, determines how we are governed.

It was the confirmation battle over Robert Bork, of course, that changed everything. As Ilya Shapiro notes in his recent book, “Supreme Disorder,” there were five days of the hearings involving Bork himself, who was highly accomplished but acerbic and uncoachable.

The journalist Theodore White famously said upon hearing Barry Goldwater’s unapologetic 1964 convention speech, “My God, he’s going to run as Barry Goldwater!” Likewise, Bork testified as Bork — brilliant and provocative — and it was a political debacle.

Ruth Bader Ginsburg set the new standard. As Shapiro writes, Ginsburg executed a “pincer movement” at her hearings, refusing to discuss both specific fact patterns (because they might come before the court) and abstract matters (because “a judge could deal in specifics only”).

This didn’t leave much to discuss. John Roberts and Elena Kagan deflected the same way Ginsburg had. For her part, Barrett relentlessly hewed to the Ginsburg rule. She commented on her own past writings and decisions and general legal philosophy, but wouldn’t get drawn out on much else.

For long stretches, the only drama was whether she could say, once again, that she couldn’t answer without betraying any impatience with senators asking the same thing over and over again.

The rationale for this, going back to Ginsburg, is that a judge can’t comment on matters that might come before the court, a category so capacious that it includes almost anything of public interest.

This is much too far-reaching a standard. It’s one thing to commit to vote a certain way in a given case; it’s another to conceal basic views on the law behind a curtain of judicial impartiality.

On top of this, the Ginsburg rule makes what a nominee will talk about completely arbitrary. We know a fair amount about how Barrett views gun rights because she wrote a dissent in a gun case and couldn’t avoid discussing it. But if she could talk about that in detail, why not other important questions?

No fair-minded person would conclude that having engaged on the Second Amendment openly in a confirmation hearing, she is now unfit to hear gun cases on the Supreme Court. Indeed, if making your views clear on such matters is disqualifying, all the current Supreme Court justices — extensively on the record about all manner of legally fraught questions — should be replaced by people with no known views.

The Ginsburg rule is highly convenient to all administrations when they make appointments. A change would have to be forced by the Senate, acting collectively to demand that future nominees discuss and debate the law with a forthrightness we haven’t seen since Bork.

But that won’t happen. Neither party would want to make the process even harder on its nominees, and, more broadly, Congress is the least self-respecting branch, almost never standing up for its prerogatives.

Senators can express great frustration at not getting answers to their questions, but this is a practice they’ve long tolerated and won’t change.

Twitter: @RichLowry

COVID-19 in Canada: Quebec bingo hall holds large, ‘annoying’ event despite warnings; Ontario’s York region ‘teetering’ on edge of more restrictions

For more on today’s top stories and the spread of the novel coronavirus across the country, please refer to our live updates below throughout the day, as well as our COVID-19 news hub


York ‘teetering’ on additional restrictions as Ford asks people to stop travelling to other regions

With Toronto, Peel and Ottawa facing additional restrictions, there are increasing reports of people from those hotspots going to other regions to curb the rules, such as by going to gyms and dine-in restaurants.

“Folks, I’m just going to ask you to try to work out at home,” said Ontario Premier Doug Ford on Thursday. “Big fitness clubs are saying they don’t want you to come there.”

Deputy Premier and Health Minister Christine Elliott said by travelling to other regions, you risk increasing and furthering the problem. Ford said that if the virus picks up in other regions, they’ll naturally have to bring more of them into the “modified Stage 2 restrictions” that are currently imposed in the three hotspots. 

The premier noted that he’ll be sitting with his health table today to discuss further steps. He was then asked why York doesn’t have additional restrictions; the region only trails the three hotspots in active cases with 647. All the other 30 public health units have fewer than 200. 

“York’s teetering right now … they’ve been teetering for a little while,” said Ford. “We just got to be careful and keep a very close eye on York right now. It’s concerning.”

‘That’s warning number two’: Ford puts pressure on third-party deliver apps

Ford continued to ask third-party food delivery services “to be part of the team” by lowering their commission rates, due to the impact it’s had on restaurants that are struggling to survive amid the pandemic. 

“I always ask nicely. Then I start begging. And then I put down the hammer,” said Ford. 

He first made a plea on Tuesday, noting that companies such as Uber Eats are charging as much as 30 per cent commission to have their food delivered. In some cases that’s on top of the service and delivery fees that are paid by consumers.

On Thursday, Ford said that his plea has not yielded any results so far, even though these companies are making an “absolute fortune.”

“Don’t be greedy, because I can’t stand when people are greedy,” said Ford. “That’s warning number two by the way for the delivery folks.”

Rapid testing to be prioritized in certain sectors in Ontario

Ford said that when Canada’s first shipment of rapid tests are deployed to provinces and territories, the priority for Ontario will be making them available for frontline health-care workers and those in long-term care homes. 

Elliott said that they’ll also be sent to some parts of northern Ontario, because the distance for shipping the swabs to the labs has resulted in long-wait times. The rapid tests by Abbott Laboratories can deliver results in less than 20 minutes, and are expected to be deployed by early next week, according to federal officials.

Case linked to Quebec bingo hall that’s held two events with hundreds of attendees

Quebec Health Minister Christian Dubé is saying there was a “lack of judgement” after a bingo hall organized yet another event on Wednesday night with hundreds of attendees. 

The Saint-Jean-sur-Richelieu community bingo hall caught the attention of social media after it was shown with 250 attendees on Friday, Oct. 4., who were playing for a $100,000 prize.

Quebec health officials clarified earlier in the week that bingo halls in “orange” zones should be limited to only 25 people. But that didn’t stop organizer HR Community Bingo from hosting approximately 170 people on Wednesday, before it was shut down by police.

“I think that’s a lack of judgment, I’m sorry, that’s a lack of judgment,” said Dubé. “So that’s a bit annoying.”

To make matters worse, on Thursday, public health officials in Montérégie announced that there’s one case among the participants who were at the bingo event on Oct. 4. Officials are recommending everyone who was at the event to get tested at a mobile clinic that’s being set up for Friday.

The Montérégie region is currently in the “orange” level of the province’s colour-scale, which indicates the severity of the virus in the region. It’s set to move to “red” (the highest) on Friday. 

According to CBC, HR Community Bingo organizers believed they were able to host the bingo night since it is a commercial event regulated by Quebec’s liquor and gaming board. Therefore, it puts it on par with casinos, which don’t have a set capacity limit in “orange” zones.

“This isn’t a matter of saying that you could or not do it,” said Dubé. “Should you do it? Should you invite aged people in a room that will they will yell and say what they’re happy that they won.”

The health minister noted that people are “very good at finding the little hole” in the rules, and should instead use that creativity to find ways to protect the people they initially invited to bingo. He’s now afraid of the consequences the province might see after the reported case on Thursday.

“Bingo should not be their karaoke that we saw in Quebec City,” he said, since a karaoke bar in Quebec City made national headlines in September after at least 80 cases were linked to the venue. 

On Friday, Dubé and Premier François Legault also issued some directives for Halloween. 

“This year Halloween is only for kids,” said Legault, noting that adults should be having parties. 

Kids will be able to collect candy by going door-to-door, but only with members of their households. Adults who distribute candy should do so with a two-metre distance.

Legault also anticipates that restrictions in “red zones” will last more than the original timeframe of 28 days.

“My hope is that we’ll be able to see our friends and family at Christmas,” said Legault. “It’s too early to say what form that might take but it won’t be large gatherings.”

British Columbia confirms its first case of MIS-C

British Columbia’s provincial health officer Dr. Bonnie Henry said on Thursday that the province has its first confirmed case of a multisystem inflammatory syndrome in children (MIS-C).

It’s a syndrome that’s sometimes associated with COVID-19 and is most commonly found in children under the age of 19 who require hospitalization. 

“This is also a very severe illness. We know that children are much less likely to be affected with COVID and to have very mild symptoms, but we can’t always tell who is going to have these severe outcomes,” said Henry.

“So it is important that all of us bear that in mind. We are still learning about this virus, we do not yet know if there are going to be long term effects, even for people who have mild illness. So it is a cautionary tale that all of us need to pay attention to.”

There have been 16 children who have been under investigation in B.C. for MIS-C. Health officials were able to confirm their first case in a child under the age of five, since they tested positive for COVID-19. The child has since recovered, said Henry.

It’s a syndrome that comes up usually several weeks to two months after a COVID-19 infection. MIS-C first caught the world’s attention in April after children in Italy and New York City tested positive for COVID-19 or antibodies, said Henry. and has since led to a worldwide effort to understand the new syndrome.

So far, it’s understood that MIS-C can lead to a prolonged fever, while patients also have two of the following symptoms: abdominal pain, vomiting or diarrhea, and a rash on both sides of the body. The syndrome is associated with inflammation of small blood vessels under the skin, which can lead to red eyes, inflammation around the eyes, and often inflammation and swelling around the mouth, hands and feet.

Since COVID-19 and other viruses can attack blood vessels, it can lead to inflammation around the heart, while blood clotting can also be a problem.

Nova Scotians can now get a $250 test for work or travel reasons

Nova Scotia Health has partnered with PRAXES Medical Group in order to provide COVID-19 testing for those who require proof that they don’t have the virus for work or travel reasons. 

The initiative will start Oct. 15, and a test costs $250 plus HST.

Like many regions in the country, testing in Nova Scotia isn’t currently encouraged for those who don’t have symptoms.

“This has been an ongoing issue really for seven months,” said Premier Stephen McNeil on Thursday. “We’re confident that we have capacity now within our testing ability, so that we’re now reaching out to those who want to have a test here.”

McNeil said that people were accessing private labs to get tests before, and that the partnership with PRAXES reduces the cost they’ll face. He noted that some people need a test because they’ll be teaching abroad, “so it was important that we made that available to them.”

Testing will be provided in these situations, according to a Nova Scotia Health press release:

  • Urgent, work-related travel that requires a negative COVID-19 test before departure.

  • Students or migrant workers who require a negative COVID-19 test before returning to their home countries. 

  • Travel to visit a vulnerable, ill or elderly relative, attend a funeral or for other events on compassionate grounds when required by other provinces or countries.

Testing won’t be provided for non-essential travel or business related purposes, such as vacations and business travel when virtual meetings are an option. Test results will be available within 36 to 60 hours, depending on the number of tests being processed by Nova Scotia Health’s laboratory. 

According to a Nova Scotia Health spokesperson, who spoke with Yahoo News Canada, the province currently does not offer testing to people who are not showing symptoms. Those who do have COVID-19 symptoms are offered a test for free. 

Previously, if an asymptomatic Canadian resident needed a test in Nova Scotia, they would be charged just under $400. If they were not a Canadian, they would be charged just over $1000. 

On Thursday, the province also announced that it’s made the COVID Alert app available for Nova Scotians. The app helps with contact tracing efforts by sending COVID-19 exposure alerts directly to someone’s smartphone when applicable. 

Test results will be available within 36 to 60 hours, depending on the number of tests being processed by Nova Scotia Health’s laboratory.

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Pieces of orbiting space junk ‘avoid collision’

Artwork image of space debris
There is growing concern about the potential for more collisions in space (Artwork image)

Two items of space junk expected to pass close to one another have avoided collision, said a company which uses radar to track objects in orbit.

LeoLabs had said a defunct Russian satellite and a discarded Chinese rocket segment were likely to come within 25m of each other.

It said there were no signs of debris over Antarctica on Friday morning.

Other experts thought Kosmos-2004 and the ChangZheng rocket stage would pass with a far greater separation.

With the objects having a combined mass of more than 2.5 tonnes and relative velocity of 14.66km/s (32,800mph), any collision would have been catastrophic and produced a shower of debris.

And given the altitude of almost 1,000km, the resulting fragments would have stayed around for an extremely long time, posing a threat to operational satellites.

LeoLabs, a Silicon Valley start-up, offers orbital mapping services using its own radar network.

Dr Moriba Jah, an astrodynamicist at the University of Texas at Austin, worked out the miss distance to be about 70m.

And the Aerospace Corporation, a highly respected consultancy, came to a similar conclusion.

With more and more satellites being launched, there is growing concern about the potential for collisions.

The big worry is the burgeoning population of redundant hardware in orbit – some 900,000 objects larger than 1cm by some counts – and all of it capable of doing immense damage to, or even destroying, an operational spacecraft in a high-velocity encounter.

This week, the European Space Agency released its annual State of the Space Environment report, which highlighted the ongoing problem of fragmentation events.

These include explosions in orbit caused by left-over energy – in fuel and batteries – aboard old spacecraft and rockets.

On average over the last two decades, 12 accidental fragmentations have occurred in space every year – “and this trend is unfortunately increasing”, the agency said.

Also this week, at the online International Astronautical Congress, a group of experts listed what they regarded as the 50 most concerning derelict objects in orbit.

A large proportion of them were old Russian, or Soviet-era, Zenit rocket stages.

Phew! 2 big hunks of space junk zoom safely past each other in near-miss

It looks like humanity just dodged a pretty big space-junk bullet.

Two large pieces of orbital debris — a defunct Soviet navigation satellite and a spent Chinese rocket body — apparently whizzed safely past each other high over the South Atlantic Ocean on Thursday evening (Oct. 15).

The California-based space tracking company LeoLabs alerted the world ahead of time to the close approach, which occurred at 8:56 p.m. EDT (1256 GMT on Oct. 16) as the two craft flew 616 miles (991 kilometers) above Earth just off the coast of Antarctica. 

LeoLabs’ pre-encounter analyses suggested that the two objects would miss each other by just 82 feet (25 meters), plus or minus 59 feet (18 m) — numbers that left a collision very much in play. Indeed, LeoLabs calculated the odds of a smashup at higher than 10%.

Space junk explained: The orbital debris threat (infographic)

But the company’s post-encounter scans suggest that the nightmare scenario didn’t come to pass.

“No indication of collision. CZ-4C R/B passed over LeoLabs Kiwi Space Radar 10 minutes after TCA. Our data shows only a single object as we’d hoped, with no signs of debris. We will follow up in the coming days on Medium with a full in-depth risk assessment of this event!” LeoLabs tweeted on Thursday evening. (CZ-4C R/B is the Chinese rocket body, Kiwi Space Radar is the company’s New Zealand tracking array and TCA stands for “time of closest approach.”)

“Nightmare scenario” is not really an exaggeration. The dead Russian satellite and Chinese rocket body have a combined mass of about 6,170 lbs. (2,800 kilograms), LeoLabs said in a tweet on Tuesday (Oct. 13). The two bodies were hurtling toward each other with a relative velocity of 32,900 mph (52,950 kph), so a collision would have been incredibly destructive, spawning a huge cloud of debris.

A smashup would likely have led to a “significant (10 to 20 percent) increase in the LEO [low Earth orbit] debris environment,” astronomer and satellite tracker Jonathan McDowell, who’s based at the Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, said via Twitter on Wednesday.

That debris environment is already substantial. Scientists estimate that about 34,000 objects more than 4 inches (10 centimeters) wide are whizzing around Earth at the moment, according to the European Space Agency. And the numbers get scarier the smaller you go. There are probably 900,000 or so orbital objects between 0.4 inches and 4 inches wide (1 to 10 cm) in orbit and 128 million in the 0.04-inch to 0.4-inch (1 mm to 1 cm) range. 

Even those tiny flecks can do considerable damage to a satellite, thanks to the great velocities involved. For example, at 250 miles (400 km) up — the altitude of the International Space Station, which has had to maneuver away from three potential space-junk collisions in 2020 alone — objects barrel along at a blistering 17,500 mph (28,160 kph).

Orbital collisions are not just the stuff of science-fiction films like 2013’s “Gravity.” In 2009, for instance, a defunct Russian military satellite called Kosmos 2251 slammed into the operational communications satellite Iridium 33, generating 1,800 pieces of trackable debris by the following October (and many others too small to monitor).

And, crazily enough, humanity has spawned debris clouds intentionally on two separate occasions — during destructive tests of anti-satellite technology conducted in 2007 and 2019 by China and India, respectively. 

The debris problem will continue to grow as more and more satellites launch to space — a trend that’s accelerating, thanks to continuing decreases in the costs of both launch and satellite development. And the problem could get out of hand,  seriously threatening spaceflight and exploration activities, if we don’t start tackling it now, many experts say

“Per @Leolabs_space, bullet dodged. But space debris is still a big problem,” McDowell said in another tweet on Thursday night.

Mike Wall is the author of “Out There” (Grand Central Publishing, 2018; illustrated by Karl Tate), a book about the search for alien life. Follow him on Twitter @michaeldwall. Follow us on Twitter @Spacedotcom or Facebook.