Ce «Wonderchicken» pourrait être le plus ancien fossile d'oiseau moderne et un vrai survivant

Ce «Wonderchicken» pourrait être le plus ancien fossile d'oiseau moderne et un vrai survivant

 

À l’époque où de redoutables dinosaures parcouraient la terre, un aviaire peu impressionnant, de la taille d’un tout petit canard, survécut d’une manière ou d’une autre à leurs côtés – se sauvant la vie le long d’un bord de mer européen préhistorique.

 

Il avait les longues pattes élancées d’un oiseau de rivage et un visage comme un poulet, selon les chercheurs de l’Université de Cambridge, qui ont trouvé ses traces anciennes cachées dans des rochers creusés dans une carrière belge 20 ans depuis.

“Le moment où j’ai vu pour la première fois ce qui était sous la roche a été le moment le plus excitant de ma carrière scientifique”, a déclaré le paléobiologiste évolutionniste Daniel Field .

Le crâne et les fragments d’os de jambe, révélés par tomodensitométrie, datent d’il y a 66,8 millions d’années – la plus ancienne preuve que nous ayons à ce jour d’un oiseau moderne. Les chercheurs ont nommé cette espèce nouvellement découverte Asteriornis maastrichtensis , d’après la Titan déesse des étoiles filantes, Asteria; l’histoire raconte qu’elle s’est transformée en caille pour échapper à une menace. . Cela suggère que A. maastrichtensis pourrait être un ancêtre commun de ces deux groupes.

Comparison between skulls. (Daniel Field/University of Cambridge) Comparaison entre les crânes. (Daniel Field / Université de Cambridge)

Nous savons depuis un certain temps maintenant que les oiseaux descendent de dinosaures mangeurs de viande appelés théropodes, grâce aux découvertes du «lien manquant» comme un archéoptéryx vieux de 150 millions d’années – il avait des caractéristiques telles que des dents (comme ses ancêtres des dinosaures), mais aussi des plumes et des os de poignet communs aux oiseaux modernes.

Mais jusqu’à présent, il y a eu peu de preuves de la date exacte à laquelle les oiseaux modernes sont apparus.

“Les origines de la diversité des oiseaux vivants sont enveloppées de mystère – outre le fait de savoir que les oiseaux modernes sont apparus à un moment donné vers la fin de l’ère des dinosaures, nous avons très peu de preuves fossiles de jusqu’à ce que l’astéroïde frappe, “ a expliqué le paléontologue Albert Chen .

Lorsque cette roche est tombée du ciel, mettant fin violemment au Crétacé il y a 66 millions d’années, ce petit «prodige», ou certains de ses proches, a dû réussir à vivre pour produire le spectre incroyable d’oiseaux que nous savoir et aimer aujourd’hui. Pendant ce temps, ses voisins plus dinosaures – comme les ancêtres à dents Icthyornis – comme des ancêtres d’oiseaux trouvés dans la même carrière – ne l’ont pas fait.

Des recherches antérieures , sur lesquelles Field a également travaillé, suggèrent que les petits oiseaux non arboricoles semblables à A. maastrichtensis avaient un avantage dans un monde post-impact dépouillé d’arbres.

“Il s’agit d’un spécimen incroyablement instructif”, a déclaré la paléontologue de l’Université Johns Hopkins, Amy Balanoff, qui n’était pas impliquée dans l’étude, Science Magazine .

“Cela nous donne quelques indices sur les caractéristiques clés pour survivre à cet événement.”

(Phillip Krzeminski) (Phillip Krzeminski)

Fossiles d’autres oiseaux modernes trouvés dans l’hémisphère Sud, comme le squelette partiel de [19459018 ] Âgé de 66,5 millions d’années Vegavis iaa i , avait conduit certains chercheurs à suggérer que les oiseaux modernes pouvaient provenir du Gondwana.

Mais cette découverte de l’hémisphère Nord jette désormais le doute sur cette idée.

Asteriornis nous donne maintenant une image de recherche pour de futures découvertes de fossiles”, a déclaré Field. “J’espère que cela inaugurera une nouvelle ère de découvertes fossiles qui aideront à clarifier comment, quand et où les oiseaux modernes ont évolué pour la première fois.”

L’étude a été publiée dans Nature .

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