Des coronavirus similaires au COVID-19 viennent d'être découverts à Pangolins

Des coronavirus similaires au COVID-19 viennent d'être découverts à Pangolins

 

Une recherche du «maillon manquant» dans la chaîne de l’émergence du SRAS-CoV-2 a découvert deux cousins ​​proches du nouveau coronavirus dans des envois de pangolins introduits en contrebande en Chine.

 

Il est important de noter que la découverte par des chercheurs de partout à Hong Kong et en Chine est bien loin d’identifier ces précieux mammifères comme la source de la pandémie actuelle. Cependant, la similitude des souches suggère que le marché national du pangolin est une bombe à retardement qui doit être désamorcée.

Depuis que le lien avec l’épidémie de COVID-19 a été retracé sur un marché humide dans la province du Hubei, la recherche a été en cours pour déterminer l’héritage du virus. Les premières études sur le génome du SRAS-CoV-2 suggèrent qu’il est fort possible que le virus ait émergé dans une colonie de chauves-souris en fer à cheval dans le Yunnan, une province qui borde le pays du sud-est asiatique du Myanmar.

Mais si tel est le cas, il est difficile d’imaginer comment une chauve-souris est devenue une source d’infection dans une ville densément peuplée à plus de 1 000 kilomètres au nord de sa colonie.

Certes, les étals de ces marchés chinois humides vendent une grande variété d’animaux vivants pour l’alimentation et la médecine traditionnelle, dont beaucoup proviennent des tropiques d’Asie. La présence éventuelle de chauves-souris, quelle qu’en soit la nature, n’est pas claire, car le marché a été liquidé bien avant que les premières indications d’une épidémie ne soient connues.

Contrairement aux chauves-souris en fer à cheval, le pangolin est presque garanti d’avoir été en vente là-bas.

La vente illicite du mammifère menacé d’extinction – considéré comme un mets délicat et un tonique pour la santé – est un « secret ouvert » dans une grande partie de la nation, et un bien endroit pour commencer à chasser un hôte intermédiaire du virus zoonotique qui fait actuellement des ravages à travers le monde .

Les tissus congelés de 18 pangolins malais ( Manis javanica ) ont été obtenus grâce à des opérations anti-contrebande menées par les douanes du Guangxi en 2017 et au début de 2018.

L’ARN du coronavirus a été trouvé dans six des 43 échantillons d’organes, reliant le virus à cinq animaux individuels. Les techniques de lecture et de remplissage des séquences manquantes ont rapidement fourni à l’équipe une demi-douzaine de génomes détaillés des souches du virus du pangolin.

Aucun n’était des sonneries mortes pour le SRAS-CoV-2, mais il y avait un certain nombre de séquences qui se chevauchent qui suggèrent que ces virus étaient assez étroitement liés.

Une deuxième chasse à travers un autre lot de tissus de pangolins prélevés dans une opération plus tard en 2018 a suivi, sur la base des génomes nouvellement acquis. Cette analyse a révélé trois autres résultats positifs sur 12 animaux.

En plus de ces spécimens provenant de l’opération Guangxi, l’équipe a analysé des écailles de pangolin, des écouvillons cutanés et des tissus non spécifiés d’un centre douanier distinct à Guangzhou, ramassés au début de 2019. [19459004 ]

Pris ensemble, le mélange de génomes de coronavirus nouvellement séquencés est tous de 85,5 à 92,4 pour cent similaire au SRAS-CoV-2 et représente deux lignées de virus apparentés. L’une de ces lignées a même une coupe de cheveux qui ressemble à celle du virus COVID-19, avec des pointes de liaison aux récepteurs remarquablement similaires faisant saillie de leurs surfaces.

Les résultats ne sont peut-être pas le pistolet fumant que nous espérons, car la recherche de la connexion entre le réservoir du coronavirus et les premiers humains infectés se poursuit.

Pourtant, c’est un réveil dont nous avons désespérément besoin. Tous ces animaux saisis par les douanes étaient destinés aux marchés d’animaux vivants quelque part en Chine.

Aussi impossible qu’il soit de prédire si ces lignées particulières de coronavirus auraient pu faire un saut dans la population humaine, la pandémie actuelle est sortie d’une telle branche de cet arbre généalogique.

La vente de pangolins en Chine est déjà loin d’être légale , mais sans la volonté politique de fournir les ressources nécessaires pour faire appliquer la loi, leur vente continuera certainement de prospérer, malgré de récentes interdictions généralisées de la vente et de la distribution de viandes sauvages.

Une pandémie mondiale est une incitation tragique à agir. Mais avec des preuves de plus en plus nombreuses que les pangolins jouent un rôle important dans l’écologie d’une telle menace potentielle, c’est peut-être la poussée dont la Chine a besoin pour enfin maîtriser son commerce illégal d’animaux.

Cette recherche a été publiée dans Nature .

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