La grande barrière de corail a perdu la moitié de ses coraux

La grande barrière de corail a perdu la moitié de ses coraux

La Grande Barrière de Corail, l’un des habitats les plus précieux de la planète, a perdu la moitié de ses populations de corail au cours du dernier quart de siècle, un déclin qui, selon les chercheurs australiens, se poursuivrait à moins que des mesures drastiques ne soient prises pour atténuer les effets du changement climatique.

Les chercheurs ont étudié les colonies de corail le long du récif entre 1995 et 2017 et ont constaté que presque toutes les espèces de corail avaient décliné.

La taille des colonies était plus petite; il y avait moins de «grosses mamans» ou de gros coraux plus âgés qui produisent des bébés coraux; et il y avait moins de ces bébés, qui sont vitaux pour la capacité future du récif à se reproduire.

«Nos résultats montrent que la capacité de la Grande Barrière de Corail à se rétablir – sa résilience – est compromise par rapport au passé, car il y a moins de bébés et moins de grands reproducteurs adultes», Dr Andy Dietzel, responsable auteur de l’étude, a déclaré dans une déclaration .

L’étude a été publiée mercredi dans la revue Proceedings of the Royal Society.

Le Dr Dietzel et d’autres chercheurs du Centre d’excellence de l’ARC pour les études sur les récifs coralliens du Queensland, en Australie, ont mesuré les changements dans la taille des colonies afin de comprendre la capacité des coraux à se reproduire.

Le blanchiment – un processus dans lequel les coraux expulsent les algues et blanchissent lorsque la température de l’eau augmente – a contribué à de fortes pertes de colonies de corail dans le nord et le centre de la Grande Barrière de Corail en 2016 et 2017. La partie sud du récif a également été exposée à des températures record au début de 2020, selon les chercheurs, qui ont cité le changement climatique comme l’un des principaux facteurs de perturbations du récif.

«Il n’y a pas de temps à perdre», ont déclaré les chercheurs dans leur déclaration. «Nous devons réduire considérablement les émissions de gaz à effet de serre dès que possible.»

«Nous pensions que la Grande Barrière de Corail est protégée par sa taille – mais nos résultats montrent que même le système de récifs le plus grand et relativement bien protégé du monde est de plus en plus compromis et en déclin», l’un des chercheurs , Terence Hughes, a déclaré dans un communiqué.

Le déclin des «coraux ramifiés et en forme de table», qui fournissent des habitats essentiels aux poissons, a été particulièrement prononcé, selon les chercheurs.

«Ce sont les plus touchés par les températures record qui ont déclenché un blanchiment de masse en 2016 et 2017», a déclaré le professeur Hughes.

«Les changements apportés au récif sont choquants», a-t-il ajouté sur Twitter .

Il a déploré ce qu’il considérait comme un manque d’attention à l’étude des chefs de gouvernement australiens, le plus grand exportateur de charbon du monde . Le gouvernement a résisté aux appels à réduire les émissions de carbone alors même que les vagues de chaleur, la sécheresse et les incendies continuent de révéler la vulnérabilité du pays au changement climatique.

La Grande Barrière de Corail, qui abrite une vaste gamme de vie marine, compte entre 300 et 400 espèces de coraux et s’étend sur des milliers de kilomètres à travers la côte australienne.

«Vous pouvez littéralement le voir depuis l’espace», a déclaré Deron Burkepile , professeur au département d’écologie, d’évolution et de biologie marine de l’Université de Californie à Santa Barbara.

Les récifs coralliens du monde entier sont responsables de milliards de dollars de tourisme et fournissent des habitats aux poissons qui nourrissent près d’un milliard de personnes sur la planète, a-t-il déclaré.

Les découvertes des chercheurs australiens étaient significatives, a-t-il dit, car elles se sont concentrées sur la capacité de reproduction du récif et sa capacité à se remettre des événements de blanchiment dévastateurs causés par les changements climatiques causés par l’homme.

«La situation est désastreuse», a déclaré le professeur Burkepile.

Mais les gens ne devraient pas se sentir désespérés face à l’avenir des récifs coralliens, a-t-il dit, alors même qu’ils attendent que les dirigeants mondiaux prennent des mesures plus agressives pour réduire les effets du changement climatique.

Au niveau local, par exemple, la pollution azotée – qui exacerbe le blanchiment – peut être contrôlée en atténuant le ruissellement des engrais et des eaux usées, selon à une étude que le professeur Burkepile a menée avec d’autres chercheurs de son université.

«L’autre chose que nous devons retenir, c’est que les récifs coralliens sont incroyablement résistants», dit-il. «Si nous ne les endommageons pas continuellement, ils récupéreront.»

Kitty Bennett a contribué à la recherche.

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