L'Arctique est dans une spirale de mort. Combien de temps existera-t-il encore?

L'Arctique est dans une spirale de mort. Combien de temps existera-t-il encore?

À la fin du mois de juillet, 40% de la plate-forme de glace de Milne, vieille de 4 000 ans, située à l’extrémité nord-ouest de l’île d’Ellesmere, vêlaient dans la mer. La dernière banquise entièrement intacte du Canada n’était plus.

De l’autre côté de l’île, le plus au nord du Canada, les calottes glaciaires de la baie Saint-Patrick ont ​​complètement disparu.

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Deux semaines plus tard, les scientifiques ont conclu que la calotte glaciaire du Groenland avait peut-être déjà dépassé le point de non-retour. Les chutes de neige annuelles ne suffisent plus à reconstituer la perte de neige et de glace lors de la fonte estivale des 234 glaciers du territoire. L’année dernière, la calotte glaciaire a perdu une quantité record de glace, équivalant à 1 million de tonnes métriques par minute.

L’Arctique se défait. Et cela se produit plus rapidement que quiconque n’aurait pu l’imaginer il y a quelques décennies à peine. Le nord de la Sibérie et l’Arctique canadien se réchauffent maintenant trois fois plus vite que le reste du monde. Au cours de la dernière décennie, les températures de l’Arctique ont augmenté de près de 1 ° C. Si les émissions de gaz à effet de serre restent sur la même trajectoire, on peut s’attendre à ce que le Nord se soit réchauffé de 4 ° C toute l’année d’ici le milieu du siècle.

Dans l’Arctique, les mois chauds d’été font fondre la glace et les chutes de neige hivernales la gèlent. Mais à mesure que le climat se réchauffe, l’Arctique perd plus de glace qu’il n’en gagne.

Glace arctique en août 1980: La calotte glaciaire du Groenland ne croît plus. Au lieu de gagner de la nouvelle glace chaque année, elle commence à perdre environ 51 milliards de tonnes métriques par an, rejetées dans l’océan sous forme d’eau de fonte et d’icebergs.

Août 1981 : Nous garderons une trace de
glace perdue par rapport à août 1980.

Août 2010: Un morceau de glace quatre fois plus grand que Manhattan se détache du glacier Petermann, faisant reculer la calotte glaciaire de 18 kilomètres. Avec peu de neige qui tombe en hiver, la calotte glaciaire du Groenland est soumise à une fonte record qui dure 50 jours de plus que la moyenne.

Août 2012: Poussée en partie par un cyclone de fin de saison, l’étendue de la glace de mer estivale dans l’Arctique atteint un niveau record.

Août 2020: Après une chaleur estivale intense, la glace de mer de l’Arctique fond à sa deuxième plus faible étendue jamais enregistrée, atteignant presque les niveaux de 2012.

Même si nous arrêtons demain toutes les émissions de gaz à effet de serre, la glace de mer arctique continuera de fondre pendant des décennies.

Il n’y a aucune facette de la vie arctique qui reste intacte par l’immensité du changement ici, sauf peut-être la danse éternelle entre la lumière et les ténèbres. L’Arctique tel que nous le connaissons – un vaste paysage glacé où les rennes errent, les ours polaires se régalent et les eaux grouillent de morues et de phoques – ne sera bientôt figé que dans la mémoire.

Une nouvelle étude sur le changement climatique de la nature prédit que la glace de mer d’été flottant à la surface de l’océan Arctique pourrait disparaître entièrement d’ici 2035. Jusqu’à une période relativement récente, les scientifiques ne pensaient pas que nous atteindrions ce point avant 2050 au plus tôt. Pour renforcer cette constatation, le mois dernier, la glace de mer arctique a atteint sa deuxième étendue la plus basse depuis 41 ans.

A walrus rests on an ice floe near Svalbard, Norway. A new study predicts that summer sea ice floating on the surface of the Arctic Ocean could disappear entirely by 2035.
Un morse repose sur une banquise près de Svalbard, en Norvège. Une nouvelle étude prédit que la glace de mer d’été flottant à la surface de l’océan Arctique pourrait disparaître entièrement d’ici 2035.
Photographie: Wolfgang Kaehler / LightRocket / Getty Images

«Les derniers modèles montrent essentiellement que quel que soit le scénario d’émissions que nous suivons, nous allons perdre la couverture de glace estivale [de mer] avant le milieu du siècle», déclare Julienne Stroeve, une chercheur principal au US National Snow and Ice Data Center. «Même si nous continuons à nous réchauffer à moins de 2 ° C, c’est encore suffisant pour perdre cette glace de mer d’été dans quelques années.»

Aux avant-postes de l’Arctique canadien, le pergélisol dégèle 70 ans plus tôt que prévu. Les routes se déforment. Les maisons coulent. En Sibérie, des cratères géants marquent la toundra alors que les températures montent en flèche, atteignant 100F (38C) dans la ville de Verkhoyansk en juillet. Ce printemps, l’un des réservoirs de carburant d’une centrale électrique russe s’est effondré et a déversé 21 000 tonnes de diesel dans les voies navigables à proximité, ce qui a attribué la cause du déversement à l’affaissement du pergélisol.

Ce dégel du pergélisol libère deux puissants gaz à effet de serre, le dioxyde de carbone et le méthane, dans l’atmosphère et exacerbe le réchauffement planétaire.

La flambée de chaleur conduit à des incendies de forêt qui font rage, maintenant fréquents dans les régions les plus chaudes et les plus sèches de l’Arctique. Au cours des étés récents, des enfers ont déchiré la toundra de la Suède, de l’Alaska et de la Russie, détruisant la végétation indigène.

Cela nuit aux millions de rennes et de caribous qui mangent des mousses, des lichens et des herbes chauves. Les événements de pluie sur neige désastreux ont également augmenté en fréquence, enfermant les aliments fourragers préférés des ongulés dans la glace; entre 2013 et 2014, environ 61 000 animaux sont morts dans la péninsule de Yamal en Russie en raison d’une famine massive pendant un hiver pluvieux. Dans l’ensemble, la population mondiale de rennes et de caribous a diminué de 56% au cours des 20 dernières années.

De telles pertes ont dévasté les peuples autochtones dont la culture et les moyens de subsistance sont étroitement liés à la situation critique des rennes et des caribous. Les Inuits utilisent toutes les parties du caribou: le tendon pour le fil, la peau pour les vêtements, les bois pour les outils et la chair pour la nourriture. En Europe et en Russie, le peuple sami élève des milliers de rennes dans la toundra. Les hivers plus doux ont forcé beaucoup d’entre eux à changer leur façon de vivre, par exemple en fournissant des aliments supplémentaires pour leurs rennes.

Pourtant, certains trouvent des opportunités dans la crise. La fonte des glaces a rendu les abondants gisements minéraux et les réserves de pétrole et de gaz de la région plus accessibles par bateau. La Chine investit massivement dans la route maritime du Nord de plus en plus exempte de glace au-dessus de la Russie, qui promet de réduire de 10 à 15 jours les délais d’expédition entre l’Extrême-Orient et l’Europe.

Le passage du Nord-Ouest à travers l’archipel arctique canadien pourrait bientôt donner un autre raccourci. Et au Groenland, la glace en voie de disparition révèle une richesse en uranium, zinc, or, fer et terres rares. En 2019, Donald Trump a affirmé qu’il envisageait d’acheter le Groenland au Danemark. Jamais auparavant l’Arctique n’avait bénéficié d’une telle pertinence politique.

A melting glacier is seen during a summer heat wave on the Svalbard archipelago near Longyearbyen, Norway in July, 2020.
Un glacier fondant est observé lors d’une vague de chaleur estivale sur l’archipel du Svalbard près de Longyearbyen, en Norvège, en juillet 2020.
Photographie: Sean Gallup / Getty Images

Le tourisme a explosé, au moins jusqu’à la fermeture de Covid, avec des foules de visiteurs riches attirés par cette frontière exotique dans l’espoir de capturer le selfie parfait sous les aurores boréales. Entre 2006 et 2016, l’impact du tourisme d’hiver a augmenté de plus de 600%. La ville de Tromsø, en Norvège, surnommée le «Paris du nord», n’a accueilli que 36 000 touristes à l’hiver 2008-09. En 2016, ce nombre avait grimpé à 194000. Cependant, sous-jacent à un tel intérêt, il y a un sentiment tacite: que cela pourrait être la dernière chance que les gens aient de découvrir l’Arctique tel qu’il était autrefois.

Arrêter le changement climatique dans l’Arctique nécessite une réduction énorme des émissions de combustibles fossiles, et le monde a fait peu de progrès malgré une urgence évidente. De plus, de nombreux gaz à effet de serre persistent dans notre atmosphère pendant des années. Même si nous cessions toutes les émissions demain, il faudrait des décennies pour que ces gaz se dissolvent et que les températures se stabilisent (bien que certaines recherches récentes suggèrent que la durée pourrait être plus courte ). Dans l’intervalle, plus de glace, de pergélisol et d’animaux seraient perdus.

«À ce stade, il faut à la fois réduire les émissions et capturer le carbone», explique Stroeve. “Nous devons retirer ce que nous avons déjà mis là-dedans.”

D’autres stratégies peuvent aider à atténuer les dommages causés à l’écosystème et à ses habitants. Le village Yupik de Newtok, dans le nord de l’Alaska, où le dégel du pergélisol a érodé le sol sous les pieds, sera déplacé d’ici 2023. Des groupes de conservation font pression pour la création de plusieurs aires marines de conservation dans tout le Haut-Arctique pour protéger la faune en difficulté. En 2018, 10 parties ont signé un accord qui interdirait la pêche commerciale en haute mer dans le centre de l’océan Arctique pendant au moins 16 ans. Et les gouvernements doivent peser de nouvelles réglementations sur les nouvelles activités de navigation et d’extraction dans la région.

L’Arctique du passé a déjà disparu. En suivant notre trajectoire climatique actuelle, il sera impossible de revenir aux conditions que nous avons connues il y a à peine trois décennies. Pourtant, de nombreux experts estiment qu’il est encore temps d’agir, de préserver ce qui était autrefois, si le monde s’unit pour prévenir de nouveaux dommages et conserver ce qui reste de cet écosystème unique et fragile.

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