Les premières traces de stégosaure en Écosse viennent d'être découvertes sur cette île venteuse

Les premières traces de stégosaure en Écosse viennent d'être découvertes sur cette île venteuse

 

Tenez-vous debout sur les rochers balayés par le vent qui bordent la côte ouest de l’Écosse aujourd’hui, et vous auriez la chance d’apercevoir un ou deux macareux. Mais plus nous y regardons de plus près, plus nous trouvons de preuves qu’il abritait autrefois un éventail incroyablement diversifié de bêtes anciennes.

 

La découverte de nouveaux ensembles de traces fossilisées a élargi la liste des populations potentielles de dinosaures qui parcouraient ce qui est maintenant l’île de Skye. Parmi eux se trouvent des traces laissées par un animal qui aurait appartenu à l’un des plus célèbres sous-ordres herbivores à dos de plaque, Stegosauria .

Des chercheurs écossais et brésiliens ont passé les deux dernières années à analyser deux sites récemment trouvés à un endroit sur la côte nord-est de l’île appelé Rubha nam Brathairean, ou Brothers ‘Point.

“Ces nouveaux sites nous donnent une image beaucoup plus claire des dinosaures qui vivaient en Écosse il y a 170 millions d’années”, dit le paléontologue Stephen Brusatte de l’Université d’Édimbourg.

À l’époque, les terres qui composent les îles britanniques n’avaient rien à voir avec ce qu’elles sont aujourd’hui. L’Écosse jurassique s’est assis beaucoup plus près de l’équateur, à peu près en alignement avec la situation actuelle de la Grèce. Une mer chaude et un climat subtropical ont créé des écosystèmes animés de vie.

Pourtant, ce n’est pas parce qu’il s’agissait d’un paradis virtuel qu’il a été parfait pour préserver les vestiges de la vie ancienne. Le Jurassique n’est pas exactement compatible avec les fossiles, mais l’Écosse a toujours semblé particulièrement mince sur les traces et les os des dinosaures.

Malgré une riche histoire de la chasse aux fossiles dans une grande partie du Royaume-Uni, les premières traces claires de la faune des dinosaures en Écosse ont finalement été découvertes au début des années 1980 lorsque les paléontologues John Hudson et Julian Andrews ont trouvé “ l’empreinte indubitable d’un grand dinosaure ” dans un bloc de calcaire tombé à Brothers ‘Point.

Depuis lors, une pléthore de pistes appartenant à une large gamme de sauropodes à long cou et de théropodes à pieds de flotte ont été identifiées, faisant de l’île de Skye un site de référence pour les chercheurs jurassiques .

Les ajouts les plus récents incluent des trous de la taille d’une théière qui n’ont pas été trouvés ailleurs sur l’île – des impressions qui sont décrites en termes paléontologiques comme appartenant à une catégorie appelée Deltapodus [ 19459004].

stegosaur footprints skye Traces de deltapodes sur l’île de Skye (dePolo et al., PLOS One, 2020)

“Ces découvertes font Skye l’un des meilleurs endroits au monde pour comprendre l’évolution des dinosaures dans le Jurassique moyen “, dit Brusatte.

Sans moyen de restreindre l’espèce exacte de dinosaure responsable, les chercheurs sont prudents avant de tirer des conclusions hâtives.

Mais il est juste de dire que ce groupe comprend un type de dinosaure de la taille d’une vache célèbre pour ses lignes de plaques géométriques ornant sa colonne vertébrale, et un groupe de méchants épines « thagomisantes » sur ses queue.

L’équipe a également découvert un autre ajout potentiellement nouveau à la liste, sous la forme de grandes empreintes de quelque chose avec trois orteils tronqués appartenant probablement à un groupe d’herbivores lourds appelés ornithopodes.

“Nous savions qu’il y avait des sauropodes géants à long cou et des carnivores de la taille d’une jeep, mais nous pouvons maintenant ajouter des stégosaures à plaque sur cette liste, et peut-être même des cousins ​​primitifs des dinosaures à bec de canard aussi,” “[ 19459005] dit Brusatte.

Non seulement les traces fournissent des preuves alléchantes que les stégosaures ont marché une fois le long de la côte écossaise boueuse, mais l’âge des traces fournit certaines des premières preuves de l’existence de ce dinosaure particulier.

Seulement l’année dernière , une espèce de stégosaure a été déterrée dans les montagnes du Moyen Atlas marocain. À un âge estimé à environ 168 millions d’années, les restes fossilisés de Adratiklit boulahfa sont officiellement les plus anciens du genre.

Ces pistes à Brother’s Point sont plus proches de 170 millions d’années. Bien qu’il n’y ait aucun moyen de confirmer quel type de stégosaure pourrait les avoir laissés derrière, cela aide à établir des chronologies et des distributions décrivant leur évolution.

“En particulier, les traces de Deltapodus donnent de bonnes preuves que les stégosaures vivaient sur Skye à cette époque”, dit l’auteur principal de l’étude, Paige dePolo de l’Université d’Édimbourg .

Avec un si riche assortiment de pistes à travers l’île, cette partie de l’Écosse est représentative d’une période importante de l’histoire de l’évolution, où le zoo des créatures classiques du Jurassique tardif commençait à peine à développer leurs célèbres caractéristiques et répartis dans le monde entier.

Cette recherche a été publiée dans PLOS One .

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