Les zones arides ont plus d'arbres qu'on ne le pensait auparavant

Les zones arides ont plus d'arbres qu'on ne le pensait auparavant

T REES LOOM grand dans les deux sciences de l’environnement et le mouvement social et politique plus large de l’environnementalisme. Ce n’est pas pour rien que les verts sont parfois appelés «écoliers». En général, les nouvelles arboricoles sont sombres, car de vastes zones de forêt sont défrichées et brûlées ou emmenées dans un aller simple jusqu’à la scierie. Mais un article publié dans Nature de cette semaine, par Martin Brandt de l’université de Copenhague et Compton Tucker de NASA , l’agence spatiale américaine, apporte de bonnes nouvelles. Il a été démontré qu’une partie du monde auparavant considérée comme dépourvue d’arbres en héberge près de 2 milliards.

La zone en question englobe l’extrémité ouest du désert du Sahara et la région semi-désertique du Sahel à son sud. Peu d’arbres sont apparus ici dans les enquêtes précédentes, car ces enquêtes ont utilisé des photographies satellites dont la résolution est insuffisante pour repérer les canopées des arbres individuels. Au lieu de cela, ils ont recherché des parcelles de vert contiguës qui représentent des bois et des forêts.

Le Dr Brandt et le Dr Tucker trouvaient cette approche démodée. Il existe actuellement de nombreuses photographies satellitaires à haute résolution de la surface de la Terre. Certains – entre les mains des forces armées et des agences de renseignement – sont secrets. Mais d’autres, appartenant à des sociétés privées d’observation de la Terre, peuvent être inspectés à un prix. En fait, ce prix avait déjà été payé par le gouvernement américain pour un ensemble d’images appropriées. Cela a permis aux chercheurs d’avoir accès à des plans d’une résolution aussi petite que 50 cm, plutôt que les 10 à 30 mètres de ceux utilisés dans le passé.

C’est cependant une chose d’avoir un pouvoir de résolution adéquat. C’en est une autre de pouvoir l’utiliser. Pour cela, le Dr Brandt et le Dr Tucker ont dû appliquer une certaine intelligence artificielle au problème. Cela impliquait d’étiqueter à la main 89899 arbres individuels dans un ensemble d’images de formation, afin que l’algorithme de recherche puisse apprendre à quoi ressemble un arbre à différents moments de la journée, lorsqu’il est couvert par un nuage, lorsqu’il est enveloppé de poussière et vu de différents angles. Et, bien sûr, les arbres individuels eux-mêmes semblent différents les uns des autres.

Une fois ces images digérées, l’algorithme a été lâché sur des photographies haute résolution couvrant 1,3 mètre carré du Sahara et du Sahel. Contrairement aux résultats négatifs précédents, il a signalé qu’il y avait 1,8 milliard d’arbres dans la région.

Dans le schéma global des choses, 1,8 milliard est encore un nombre infime. Les gens débattent du nombre d’arbres supportés par la Terre, mais c’est probablement dans les trillions inférieurs. Localement, cependant, même un couvert arboré clairsemé est important. Les arbres fournissent de l’ombre aux humains et aux animaux, et leurs racines maintiennent le sol ensemble. De plus, être en mesure de surveiller ces solitaires aidera à surveiller la santé écologique d’une région. Surtout, le prix des images haute résolution devrait baisser à mesure que davantage d’entreprises entreront sur le marché et que les satellites deviendront plus petits et moins chers à lancer. Le Dr Brandt et le Dr Tucker suggèrent donc d’utiliser leur approche pour analyser d’autres parties du monde actuellement répertoriées comme ayant peu d’arbres.

Quelque chose de similaire, mais plus sophistiqué, pourrait avoir des applications encore plus larges, comme permettre à différentes espèces d’être reconnues ou permettre à des arbres individuels d’être distingués dans les forêts. À la limite de l’imagination se trouve la possibilité de cartographier chaque arbre de taille importante dans le monde. Les écologistes adoreraient ce niveau de détail, à condition qu’ils n’aient pas à tous les serrer dans leurs bras.

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Cet article est paru dans la section Science et technologie de l’édition imprimée sous le titre “Pas si déserté”

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