Pourquoi nous ne savons pas exactement ce qui s'est passé lors d'une quasi-collision dans l'espace

Pourquoi nous ne savons pas exactement ce qui s'est passé lors d'une quasi-collision dans l'espace

LeoLabs, qui utilise ses propres radars au sol pour suivre les objets spatioportés, met les chances de collision à 10% ou plus. C’est élevé, mais pas rare, a déclaré jeudi le PDG de LeoLabs Daniel Ceperley à CNN Business.

Mais l’armée américaine, qui utilise les données du plus grand réseau mondial de radars et de télescopes, a déclaré que son équipe de contrôle du trafic spatial avait détecté une «probabilité de collision de presque zéro pour cent».

En réponse, Ceperley de LeoLabs a déclaré dans une déclaration vendredi matin: “Nous avons évidemment beaucoup de respect pour le 18e Escadron de contrôle spatial [de l’armée américaine] et leurs estimations. Personne ne conteste que ces objets se sont rapprochés de un autre.”

Pendant ce temps, Moriba Jah, astrodynamicien à l’Université du Texas à Austin qui tente depuis longtemps de sensibiliser le public à l’abondance de déchets sur l’orbite terrestre au risque constant de collision, a déclaré que l’épreuve n’était que la dernière preuve que le monde a besoin d’un effort de collaboration internationale pour suivre le trafic spatial.

Ses données , une fusion de toutes les informations publiques sur le trafic spatial en temps réel, montrent des dizaines de collisions potentielles se produisant à un moment donné. Jah a suggéré que le satellite soviétique et le propulseur de fusée mis au rebut devaient s’approcher à moins de 72 mètres l’un de l’autre. Cependant, il ne pouvait pas dire avec certitude si une collision était même «probable».

Les objets dans l’espace sont suivis avec des télescopes et des radars exploités par des gouvernements et des entreprises privées. Mais toutes ces organisations du monde entier hésitent à partager leurs données entre elles. Ainsi, lorsqu’il y a un risque que deux choses dans l’espace se heurtent, les experts ont beaucoup de mal à déterminer exactement l’ampleur des risques. LeoLabs ne partage pas ses données publiquement.

Ceperley a déclaré à CNN Business jeudi que la société avait décidé de sensibiliser le public à cet événement particulier parce que les deux objets sont tous deux volumineux et parce qu’ils se trouvent dans une zone d’orbite encore relativement propre par rapport aux orbites proches. La société tente également de sensibiliser davantage le public au problème des débris, a-t-il déclaré, afin d’encourager le secteur privé à développer des moyens de le nettoyer.

“Plusieurs fois par semaine, nous voyons des satellites morts s’approcher à moins de 100 mètres les uns des autres, se déplaçant à des vitesses énormes”, a déclaré Ceperley.

Ce qui s’est passé jeudi

Le satellite soviétique, qui a été lancé dans l’espace en 1989 et a été utilisé pour la navigation, pèse près de 2000 livres et mesure 55 pieds de long, selon Jonathan McDowell, astronome au Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics. Le propulseur de fusée, qui fait partie d’un lanceur chinois de longue marche qui a probablement été lancé en 2009, mesure environ 20 pieds de long. Aucun des objets n’est encore utilisé.

Si la fusée et le satellite entraient en collision, ce serait la première fois en plus d’une décennie que deux objets se heurtaient spontanément dans l’espace – une situation que les experts du trafic spatial espéraient désespérément éviter.

La dernière collision, en 2009, a vu un satellite militaire russe mort percuter un satellite de communications actif exploité par la société américaine de télécommunications Iridium. Cet événement a produit un énorme nuage de débris, dont la plupart sont trop petits pour être suivis du sol. Et l’épave est toujours en orbite, ce qui constitue une menace constante pour les satellites à proximité.

Il y a aussi déjà des centaines de milliers – peut-être des millions – d’objets tourbillonnant en orbite incontrôlée, y compris de minuscules débris, des propulseurs de roquettes usés, des satellites morts et des détritus provenant de démonstrations de missiles antisatellites militaires. La jonque est fortement concentrée dans les zones d’orbite les plus proches de la surface de la Terre. Et, bien que cela ne présente pas beaucoup de risque pour les humains sur le terrain, il menace des hordes de satellites actifs qui fournissent toutes sortes de services, y compris le suivi de la météo, l’étude du climat de la Terre et la fourniture de services de télécommunications. Les débris menacent également la Station spatiale internationale , où vivent des équipages d’astronautes depuis 2000, et qui a dû ajuster sa propre orbite trois fois cette année à cause des débris spatiaux.

McDowell a expliqué sur Twitter qu’une nouvelle collision serait “très grave”. Le satellite soviétique et le propulseur de fusée chinois auraient pu conduire à une augmentation de 10% à 20% de la quantité de débris dans l’espace, et chaque nouveau morceau de débris augmente les chances que plus de collisions continuent de se produire.

Cela pourrait même déclencher une réaction en chaîne désastreuse , laissant l’espace jonché d’un champ impénétrable d’ordures qui arrête les lancements de nouvelles fusées et l’exploration spatiale.

Une partie du problème est que l’espace extra-atmosphérique reste largement non réglementé. Le dernier traité international largement accepté guidant l’utilisation de l’espace extra-atmosphérique n’a pas été mis à jour depuis cinq décennies, ce qui a pour la plupart laissé l’industrie spatiale se contrôler.

La montée en popularité des mégaconstellations – incarnée par la constellation Internet Starlink que SpaceX d’Elon Musk est en train de construire – a déclenché une nouvelle vague de discussions sur les risques de congestion en orbite. Le PDG de Rocket Lab, Peter Beck, a déclaré le mois dernier à CNN Business que la congestion croissante dans l’espace rend déjà plus difficile pour les fusées de son entreprise de trouver une voie claire vers l’orbite pour livrer de nouveaux satellites.

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