Quelle est la première espèce que les humains ont conduite à l'extinction?

Quelle est la première espèce que les humains ont conduite à l'extinction?

À la fin des années 1600, dans les forêts luxuriantes de Maurice, le tout dernier dodo a pris son dernier souffle. Après des siècles de furetage sans soucis dans les sous-bois tropicaux, cette espèce a connu sa fin prématurée aux mains des humains, arrivés sur l’île moins de 100 ans auparavant. Avec leur penchant pour la chasse, la destruction de l’habitat et la libération d’espèces envahissantes, les humains ont annulé des millions d’années d’évolution et ont rapidement retiré cet oiseau de la surface de la Terre.

Depuis lors, le dodo s’est niché dans notre conscience comme le premier exemple marquant d’extinction d’origine humaine. Nous avons également utilisé le dodo pour apaiser notre propre culpabilité: la créature était grosse, paresseuse et inintelligente – et comme le dit l’histoire populaire, ces traits ont scellé son destin inévitable.

Mais en fait, nous ne pouvons pas nous tromper davantage, a déclaré Julian Hume, paléontologue et chercheur associé au National History Museum du Royaume-Uni. Il étudie les fossiles d’espèces éteintes et a consacré une partie de sa carrière à corriger la piètre réputation du dodo. En modélisant numériquement les restes du squelette d’un dodo, il a produit une reconstruction numérique 3D qui dessine une image tout à fait différente d’un oiseau qui était plus rapide, plus athlétique et bien plus intelligent que la culture populaire ne nous a laissé croire. “Ce n’était rien comme ce gros, gros et gros truc qui ne faisait que se dandiner. Cet oiseau était super adapté à l’environnement de l’île Maurice”, a déclaré Hume à Live Science. Au lieu de cela, l’exploitation implacable des humains était le véritable coupable de la mort prématurée du dodo.

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Mais ce n’est pas tout ce que nous nous sommes trompés. Malgré la croyance répandue, le dodo n’était en fait pas la première créature que les humains ont conduite à l’extinction – pas de loin. En fait, l’humanité anéantissait la faune mondiale des milliers d’années avant que nous ne posions les yeux sur le dodo. “Il se passait certainement beaucoup plus avant et après cet événement”, a déclaré Hume.

Donc, si le dodo emblématique n’était pas la première espèce que nous avons conduite au bord du gouffre, alors quel animal obtient ce titre décourageant?

Les humains en mouvement

Nous nous sommes habitués à considérer l’extinction des espèces provoquée par l’homme comme une tendance relativement récente de notre histoire. Pourtant, les chercheurs ont trouvé des preuves paléontologiques convaincantes qui démontent cette idée.

“Le vrai problème a commencé lorsque nous, en tant qu’êtres humains, avons commencé à migrer”, a déclaré Hume. Ce point de départ est encore débattu, mais les estimations les plus récentes suggèrent que les migrations qui ont conduit à des populations humaines durables réparties à travers le monde ont commencé avec le mouvement des hominidés – Néandertaliens et autres anciens parents humains , ainsi que Homo sapiens – hors d’Afrique et d’Asie du Sud-Est, il y a environ 125 000 ans . C’est là que les preuves deviennent intéressantes. Alors que les humains ont quitté leurs maisons ancestrales et, au cours des dizaines de milliers d’années suivantes, ont colonisé l’Eurasie, l’Océanie, l’Amérique du Nord et du Sud, les archives fossiles montrent une augmentation parallèle de l’extinction chez les animaux de grande taille – également connue sous le nom de mégafaune – à travers ces continents.

“Lorsque [les hominidés] ont migré hors d’Afrique, vous voyez ce schéma d’extinction incroyablement régulier”, a déclaré Felisa Smith, professeur d’écologie et de biologie évolutionniste à l’Université du Nouveau-Mexique, qui étudie comment le corps des animaux les tailles ont changé au cours de l’histoire. Comme elle et ses collègues l’ont expliqué dans une étude de 2018 publiée dans la revue Science, chaque fois que nos ancêtres mettent les pieds dans de nouveaux endroits, les archives fossiles montrent que les espèces de grande taille – les énormes parents préhistoriques des éléphants , ours , antilopes et autres créatures – ont commencé à s’éteindre en quelques centaines à 1000 ans au plus. Ces échelles de temps d’extinction rapide ne se produisent à aucun autre moment au cours des derniers millions d’années (pas depuis que les dinosaures non aviaires ont été anéantis par un astéroïde il y a environ 65 millions d’années. ) “Le seul moment où vous le voyez, c’est lorsque des humains sont impliqués, ce qui est vraiment frappant”, a déclaré Smith.

A giant ground sloth (Megatherium americanum) on display at La Plata Museum (Museo de La Plata) in La Plata, Argentina. This beast went extinct at the end of the last ice age.

Un paresseux terrestre géant ( Megatherium americanum ) exposé à Musée de la Plata (Museo de La Plata) à La Plata, Argentine. Cette bête s’est éteinte à la fin de la dernière période glaciaire. (Crédit d’image: Laura Geggel)

Certaines de ces premières espèces perdues sembleraient des bêtes fantastiques si elles parcouraient la Terre aujourd’hui. Par exemple, “Il y avait une chose semblable à un tatou appelé le glyptodon , qui avait la taille d’un bus Volkswagen”, a déclaré Smith à Live Science. Les glyptodons, dont beaucoup sont équipés de queues pointues d’aspect vicieux, ont disparu des Amériques à la fin de la dernière période glaciaire, il y a environ 12000 ans – ce qui est probablement lié à l’arrivée plus précoce des humains là-bas. Le nombre de gigantesques ours des cavernes eurasiennes, pesant plusieurs centaines de livres de plus que les grizzlis aujourd’hui, a connu une forte baisse il y a environ 40 000 ans , à peu près au même moment où les humains ont commencé à se répandre dans leur habitat. L’Amérique du Sud abritait autrefois des paresseux géants forestiers – et les humains étaient aussi le candidat le plus probable à leur disparition, il y a environ 11 000 ans.

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Glyptodon fossils at La Plata Museum in Argentina.

Fossiles de glyptodon au musée de La Plata en Argentine. (Crédit d’image: Laura Geggel)

Qu’est-ce qui a rendu les grands animaux, en particulier, si sensibles à la propagation de l’humanité? La mégafaune représentait probablement de la nourriture, ou une menace, pour les humains entrants. De plus, les animaux qui n’avaient jamais rencontré d’humains auparavant étaient probablement imprudents de la migration de ces étranges nouveaux arrivants vers leurs terres préservées, ce qui aurait pu augmenter leur vulnérabilité aux attaques. Contrairement à d’autres animaux plus petits qui se reproduisent plus rapidement, la mégafaune se reproduit également plus lentement et a donc des populations plus petites par rapport aux autres espèces, a expliqué Hume: “Donc, si vous éliminez une grande partie [d’une population], ils ne peuvent pas se reproduire assez rapidement pour augmenter leur nombre encore.”

Ce n’était pas seulement la chasse qui constituait une menace – mais aussi la propagation des incendies d’origine humaine qui auraient détruit des pans de l’habitat et la concurrence croissante des humains pour la nourriture. Par exemple, on pense qu’en s’attaquant fortement aux mêmes herbivores, un nombre croissant d’humains affamés a contribué à l’extinction de l’ours court , une gigantesque espèce sud-américaine qui mesurait autrefois plus de 10 pieds (3 mètres) de haut et s’éteint il y a environ 11 000 ans. Le changement climatique, associé à des impacts humains comme la chasse, s’est également avéré être une combinaison mortelle pour certaines mégafaunes – le plus célèbre, les mammouths, qui ont disparu il y a environ 10500 ans (sauf pour le mammouth laineux nain , qui a survécu jusqu’à il y a environ 4000 ans sur une île au nord de la Russie). «Si vous combinez le changement climatique avec un impact humain négatif, c’est une catastrophe», a déclaré Hume.

An illustration of a short-faced bear defending its territory from a saber-tooth cat during the last ice age.

Illustration d’un ours au visage court défendant son territoire contre un chat à dents de sabre pendant la dernière période glaciaire. (Crédit d’image: Shutterstock)

Une réponse?

Tout cela pour dire que les humains ont systématiquement anéanti les espèces qui nous entourent depuis presque le début de notre histoire. Notre migration a provoqué «une catastrophe dans le monde», a déclaré Hume. “Nous n’étions pas très agréables.” Malheureusement, nous avons continué l’héritage de nos ancêtres, avec, parmi des milliers d’autres espèces, l’éradication des hippopotames malgaches il y a 1000 ans, la perte des oiseaux moa en Nouvelle-Zélande il y a 600 ans [19459007 ], et la décimation de pigeons passagers il y a 106 ans . Nous sommes également responsables des extinctions en cours aujourd’hui.

Mais cela n’a toujours pas répondu à la question de savoir quelles espèces ont disparu en premier . Et voici le hic: les données sur l’extinction d’origine humaine à travers la planète ne sont fiables que depuis environ 125 000 ans – mais cela ne signifie pas que nous ne conduisions pas les animaux à l’extinction avant cela en Afrique également. En fait, il existe des preuves irréfutables suggérant qu’avant la migration des humains, ils ont également libéré leur instinct de chasse sur les espèces.

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Les recherches de Smith ont révélé que la taille corporelle moyenne des animaux africains il y a 125 000 ans n’était que la moitié de celle des espèces présentes sur les autres continents du monde. “L’Afrique est l’un des plus grands continents, elle aurait donc dû avoir une taille corporelle moyenne similaire à celle des Amériques et de l’Eurasie où elle était d’environ 100 kilogrammes [220 livres]”, a déclaré Smith. “Le fait que cela ne suggère pas qu’il y avait déjà eu un effet des hominidés sur la mégafaune en Afrique, avant il y a 125 000 ans.”

En substance, parce que le reste de l’histoire nous dit que les humains sont bons pour envoyer les plus grandes créatures d’un écosystème, nous pouvons faire une hypothèse assez sûre que les hominidés en Afrique à l’époque auraient pu être responsables d’extinctions en cours encore plus loin dans le temps.

Pourtant, il n’y a aucun moyen de savoir avec certitude ce qu’aurait été cette «première» espèce – bien que Smith fasse une supposition sauvage: «C’était probablement une espèce de la famille des éléphants. Mais que ce soit le paléomastodon ou le stégodon “- ce dernier étant un monstre avec des défenses mesurant 3 mètres de long -” Je ne pourrais pas vous le dire. ”

Indices pour le futur

Nous n’avons peut-être pas de réponse claire à cette question initiale – mais peut-être la plus importante à se poser est-elle ce que l’héritage de l’extinction de l’humanité peut nous apprendre sur la conservation. l’avenir.

Les extinctions passées ont révélé que lorsque les animaux – en particulier la mégafaune – disparaissent, il y a de profondes conséquences écologiques. Des paysages entiers sont transformés en l’absence de leurs effets de modelage, avec des changements dans la végétation et la diversité des espèces. Smith a même publié des recherches montrant que le déclin de la mégafaune mondiale au cours des millénaires passés a conduit à des baisses de la quantité de méthane qu’ils ont rejetée – avec des conséquences potentiellement transformatrices pour le climat mondial. De plus, lorsque les animaux disparaissent, des radeaux entiers d’espèces dépendantes descendent avec eux. Le dodo emblématique présente un tel récit édifiant: lorsque les oiseaux sont morts, un bousier mauricien qui dépendait des excréments du dodo pour survivre.

Comprendre les extinctions provoquées par l’homme du passé peut nous aider à comprendre quelles ont été les conséquences environnementales, a expliqué Smith, et comment nous pouvons les limiter à l’avenir en protégeant les espèces qui subsistent. Même l’extinction du dodo fournit des indices qui nous aident à préserver les écosystèmes aujourd’hui. Hume travaille sur un projet de catalogage des spores de pollen présentes dans les sédiments autour du dodo fossiles , afin de dresser un portrait détaillé des forêts luxuriantes bordées de palmiers qu’ils parcouraient autrefois. Cela aide les défenseurs de l’environnement à régénérer l’île avec une végétation qui s’y trouvait autrefois. “Nous reconstruisons en fait les espèces exactes de plantes et d’arbres à partir de l’environnement dans lequel vivait le dodo, avant l’arrivée des humains”, a déclaré Hume.

Un peu de paradis a été perdu lorsque nous avons conduit le dodo à l’extinction – sans parler des milliers d’espèces dont la disparition est survenue avant cela. Mais peut-être qu’avec le recul et la volonté d’apprendre de nos erreurs, une partie de cela peut être récupérée.

Initialement publié sur Live Science.

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