Une étude révolutionnaire révèle 13,3 quadrillions de fibres plastiques dans l'environnement californien

Une étude révolutionnaire révèle 13,3 quadrillions de fibres plastiques dans l'environnement californien

Une étude unique en son genre en Californie a mis à nu l’ampleur stupéfiante de la pollution causée par les microfibres de plastique dans les vêtements synthétiques – l’une des formes les plus répandues, mais largement invisibles, de Déchets plastiques.

Le rapport, dont les conclusions ont été révélées exclusivement par le Guardian, a révélé qu’en 2019, environ 4 000 tonnes métriques – soit 13,3 quadrillions de fibres – ont été rejetées dans l’environnement naturel de la Californie. Les fibres de plastique, qui mesurent moins de 5 mm de longueur, s’échappent principalement lorsque nous lavons nos pantalons de yoga, nos jeans extensibles et nos vestes en polaire et peuvent facilement pénétrer dans les océans et les cours d’eau.

«Les résultats étaient tout simplement choquants», a déclaré Alexis Jackson, directeur du projet de pêche au Nature Conservancy en Californie, qui a commandé l’étude à une équipe de recherche de l’Université de Californie à Santa Barbara. L’étude n’a pas encore été révisée par des pairs ni publiée.

Beaucoup considèrent la pollution plastique des océans comme de gros débris tels que des sacs, des pailles et des bouteilles, mais en fait la majorité se compose de minuscules particules qui s’accumulent dans de minuscules organismes et montent dans la chaîne alimentaire.

Leur taille leur permet de se ramasser facilement dans tout, des plantes au plancton. Une étude récente a révélé que 73% des poissons capturés au milieu de l’océan dans l’Atlantique avaient des microplastiques dans leur estomac.

Le nombre – 13,3 quadrillions – est difficile à comprendre. Les auteurs de l’étude ont donc fait des comparaisons plus digestes: il y a autant de fibres que d’étoiles dans la galaxie de la Voie lactée. Cela équivaut également à 80 millions de canards en caoutchouc de plastique qui polluent l’État chaque année.

Des milliers de microfibres en plastique sont jetées lorsque les vêtements synthétiques sont lavés. Les microfibres surfent ensuite dans les machines à laver et se retrouvent dans le flux des eaux usées. Une étude 2016 a montré qu’une charge de linge de taille moyenne pouvait rejeter plus de 700 000 fibres dans les eaux usées, bien que la quantité de fibres libérées dépende de plusieurs facteurs: le type de vêtement, les matériaux utilisés, la température de lavage et le détergent. Actuellement, il n’y a pas de filtres de machine à laver qui retiennent les particules.

Ces matériaux synthétiques sont inconnus de l’environnement naturel, donc les microbes et autres créatures n’ont pas évolué pour y faire face, dit Roland Geyer, un écologiste industriel à l’UC Santa Barbara qui a collaboré au rapport. «Nous introduisons ces matériaux synthétiques dans l’environnement à une échelle beaucoup plus grande que nous ne le pensions initialement. Et les gens s’inquiètent des conséquences à long terme sur l’environnement et la santé. »

Pour obtenir le décompte final, l’équipe a combiné des données sur la consommation de fibres synthétiques avec des estimations de la fréquence à laquelle les gens lavent leurs vêtements et de la quantité de ces vêtements perdus à chaque lavage. Ensuite, ils ont utilisé des informations sur la gestion des boues et des eaux usées spécifiques à la Californie pour suivre les fibres et prédire combien se retrouvent dans des plans d’eau, des décharges, des incinérateurs ou se répandent sur la terre ferme.

Les stations d’épuration ont la capacité de capter les fibres, mais il y a aussi un problème là-bas. Les usines collectent les boues et les combinent avec des biosolides – essentiellement des eaux usées – dont les trois quarts sont traités puis épandus sur les champs agricoles. De là, les fibres plastiques retournent directement dans les cours d’eau. «Nous sommes donc en train de passer d’un problème océanique à un problème terrestre», déclare Geyer. “Plutôt que de supprimer les fibres, nous avons simplement déplacé leur emplacement.”

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Des milliers de microfibres en plastique sont jetées lorsque les vêtements synthétiques sont lavés. Photographie: Guido Mieth / Getty Images

Les effets sur la santé humaine ne sont pas tout à fait clairs, mais un rapport récent a révélé qu’une personne moyenne ingère plus de 5 800 particules de débris synthétiques chaque année – et des fibres plastiques ont été trouvées dans les aliments, les boissons et même dans l’Arctique. Et le problème prend de l’ampleur: à l’heure actuelle, 60% de la matière qui compose nos vêtements est synthétique. D’ici 2050, la production mondiale de produits synthétiques devrait tripler, selon Jackson.

De nombreuses études se sont penchées sur les conditions qui poussent les vêtements à répandre des fibres dans le système d’eau – et dans l’air, ce que l’on appelle la perte à sec. Les tissus acryliques et polyester perdent plus que les mélanges poly-coton, selon une étude de 2016 . Les tissus plus épais perdent également plus que les plus minces, les vêtements plus récents perdent plus que les plus anciens, les températures de lavage plus chaudes font perdre plus de fibres que les températures plus froides et les laveuses à chargement par le haut font perdre plus de vêtements que les laveuses à chargement frontal . Moins d’études ont tenté d’évaluer l’impact global des plastiques en microfibres sur notre environnement.

La production et l’incinération de plastique sont également liées à la crise climatique. La production mondiale de plastique devrait plus que tripler d’ici 2050, représentant 20% de toute la consommation de combustibles fossiles et représentant une augmentation significative des émissions de gaz à effet de serre, déclare Jackson: «En raison de l’augmentation du dioxyde de carbone et d’autres gaz à effet de serre, nous voir des écosystèmes océaniques plus chauds, plus acides et moins productifs. »

Pour résoudre le problème, les auteurs des rapports disent que les réponses doivent venir de tous les côtés. Compter sur le traitement des eaux usées ne résoudra pas le problème. Mais les progrès de la technologie anti-peluche pour les machines à laver pourraient faire une grande différence, en empêchant les fibres de s’échapper dans le système d’eau en premier lieu. En outre, les entreprises de confection examinent de plus en plus le processus de production et essaient de créer des tissus avec des taux de remise inférieurs. «Je pense que le consommateur peut aider en exigeant une action», déclare Geyer.

Jackson souligne que les microfibres collectées dans les usines de traitement des eaux usées pourraient être soigneusement placées dans des décharges sans fuite au lieu d’être répandues dans les champs agricoles – ou il pourrait y avoir des solutions encore plus créatives à l’avenir. «Lorsque vous regardez les filets de pêche ou même d’autres types de plastique, il existe des moyens innovants de réutiliser ou de réduire ces matériaux, nous devons donc continuer à chercher des solutions innovantes.»

La Californie a longtemps été un chef de file dans l’action environnementale, dit Jackson, y compris les interdictions d’énergie renouvelable et de sacs en plastique. Mais jusqu’à présent, on ne sait pas à quel point le problème des microplastiques sévit dans l’État. «Il est important de comprendre notre part du problème, en particulier dans un État qui se targue d’être avant-gardiste.»

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